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Pendant la guerre de Sécession, les canonnières se sont-elles éloignées en territoire ennemi ?


En d'autres termes, pendant la guerre civile américaine, la « ligne de front » ou le territoire tenu par l'ennemi a-t-il fait obstacle au passage des canonnières le long des rivières ? Ou était-il possible pour quelqu'un de s'enfoncer profondément dans le territoire ennemi (opérer dans des zones où l'ennemi tenait une ou les deux rives) ? Si ce n'était pas possible, qu'est-ce qui l'a empêché de se produire ?

Par canonnière, j'entends tout type de navire fluvial de la marine.


L'Union et la Confédération ont utilisé des canonnières fluviales pendant la guerre de Sécession. Ils étaient souvent improvisés à partir de bateaux fluviaux civils à fond plat ou à roues arrière et blindés avec des couches de bois, de fer, de foin et de coton. L'armement était généralement le canon le plus lourd sur lequel l'équipage pouvait mettre la main et flotter encore. Des canonnières fluviales ont été utilisées pour tenter de s'enfoncer profondément en territoire ennemi. Des défenses fluviales ont été mises en place pour se protéger contre les raids ennemis et les attaques de flanc.

Les problèmes qu'ils ont rencontrés comprenaient simplement la navigation sur la rivière. L'étiage était un problème, les rivières ont des bancs de sable qui se déplacent nécessitant un guide pour éviter l'échouage; les armures et les canons ajoutent du poids, ce qui augmente le tirant d'eau du bateau. Les hautes eaux étaient également un problème, les courants fluviaux peuvent être si forts que les moteurs faibles et inefficaces d'une canonnière de cette région ne peuvent pas faire beaucoup de progrès en amont.

Une canonnière souhaitant bombarder une position ennemie ferait mieux d'attaquer en amont. La canonnière serait lente à fermer la portée avec l'ennemi, et il serait plus difficile de traverser des barrières telles que des chaînes, mais si elle était désactivée, la canonnière flotterait naturellement loin de l'ennemi vers ses lignes.

Une canonnière en raid derrière les lignes ennemies préférerait attaquer en aval. Cela leur permettrait de contourner les défenses ennemies plus rapidement et leur donnerait plus d'élan pour franchir les barrières. Si elle était désactivée, la canonnière flotterait impuissante au-delà des défenses ennemies en territoire ennemi, mais c'était de toute façon là qu'elles allaient. Cela permettrait également au raider de contourner silencieusement les défenses la nuit, les moteurs éteints permettant au courant de les emporter.

Les défenses ennemies fixes consistaient principalement en des forts avec des canons surplombant la rivière pour tirer sur des bateaux, des chaînes fluviales ou des « booms » pour arrêter physiquement un bateau ; généralement à portée optimale des canons susmentionnés, et des mines de contact sous-marines appelées « torpilles ». De temps en temps, il y avait aussi des canonnières ennemies à affronter. Les troupes ennemies locales peuvent tirer sur la canonnière avec un fusil et un canon depuis le rivage, mais elles sont souvent inefficaces.

À certains endroits, la rivière et les fortifications pouvaient être combinées. Les nombreux méandres des rivières américaines signifiaient qu'un fort bien situé pouvait garder une canonnière qui passait sous le feu pendant un certain temps alors qu'elle se frayait un chemin devant le fort.

Une fois passées les défenses fixes, une canonnière pouvait naviguer librement dans un territoire non défendu aussi loin en amont qu'elle pouvait naviguer. Cependant, la nature capricieuse des machines à vapeur de l'époque était leur propre ennemi. Un raider canonnière pourrait se retrouver en aval de la sécurité sans défense avec un moteur en panne. Ce fut le sort du CSS Arkansas.

Les Timberclads attaquent le Tennessee

L'un des premiers succès des canonnières fut la bataille de Fort Henry en février 1862. Fort Henry avait été construit pour arrêter la circulation sur la rivière Tennessee.

Le niveau des rivières pouvait changer rapidement et le site était mal choisi. Moins d'un an, lorsque l'Union a attaqué le fort le 6 février 1862, certains de ses canons et stocks étaient sous l'eau. Sept cuirassés improvisés de l'Union forcèrent Fort Henry à se rendre en un peu plus d'une heure avec un minimum de pertes. Deux jours plus tard, tout le fort était sous l'eau.

La voie en amont étant désormais dégagée et les cuirassés en réparation, les « timerclads » USS Tyler, USS Conestoga et USS Lexington ont été envoyés en amont pour attaquer derrière les lignes ennemies. Les canonnières et leurs raids erraient librement aussi loin que le fleuve était navigable, détruisant les fournitures et capturant les navires.

Le capitaine Walke se faufile devant le numéro 10

L'île n ° 10 était l'un de ces forts susmentionnés bien aperçus dans un virage délicat du fleuve Mississippi. C'était un obstacle redoutable pour toute flotte de passage.

Le terrain marécageux signifiait que les rives autour de l'île ne pouvaient être approchées que par l'ouest. Cela nécessitait une traversée de la rivière Union en aval de l'île. Cela serait contesté par les canonnières confédérées, et les canonnières de l'Union étaient en amont. L'Union a dû faire passer des canonnières au-delà de l'île pour protéger la traversée.

Le capitaine Walke de l'USS Carondelet s'est porté volontaire pour passer la nuit au-delà du n°10. Le bois, le foin, la corde, la chaîne et le charbon étaient empilés comme protection supplémentaire. Sa vapeur a été détournée de ses cheminées pour être moins visible. Une barge de charbon a été attachée à son côté face au fort pour absorber les dégâts. Des fantassins supplémentaires ont été embarqués pour se protéger des abordages.

Carondelet est parti dans un orage et a failli y arriver jusqu'à ce que la suie dans ses piles prenne feu la trahissant. Le fort a ouvert le feu, mais l'obscurité et la pluie ont rendu le feu inexact. Le capitaine Walke a retenu son feu pour ne pas révéler sa position et est passé à côté.

Deux nuits plus tard, l'USS Pittsburg [du nom de la ville de Pittsburgh qui s'est battu pour conserver son "h"] a réitéré l'exploit et a aidé à la traversée de la rivière.

CSS Arkansas Bulls jusqu'à Vicksburg

Alors que les USS Carondelet et Pittsburg utilisaient la furtivité, le CSS Arkansas utilisait la force brute. Lancé en avril 1862 à Memphis, il était blindé lourd avec des voies ferrées sur du chêne et du coton, et lourdement armé de fusils de 6 pouces et de canons lisses de 8 pouces. Cependant, elle était en proie à des problèmes de moteur qui seraient sa disparition.

En juillet, son capitaine Brown a reçu sa première mission : descendre le Mississippi depuis Memphis en passant devant toutes les canonnières de l'Union sur le fleuve, percer la flotte de l'Union attaquant Vicksburg, faire le plein et réparer, puis continuer en aval au-delà de toute autre défense jusqu'au golfe du Mexique et rejoindre la marine confédérée à Mobile. Le simple fait d'arriver à Vicksburg serait un exploit.

L'Arkansas a immédiatement rencontré des problèmes avec ses moteurs, donnant à un déserteur l'opportunité d'alerter l'Union. Le capitaine Walke et l'USS Carondelet, un cuirassé désormais familier, ont été envoyés pour enquêter avec l'USS Tyler en bois d'origine, plus le bélier USS Queen Of The West. Dans la bataille qui s'ensuivit, la reine de l'Ouest, combattant en amont, ne put utiliser son bélier et se retira. Carondelet et Tyler se détournent pour attirer l'Arkansas vers la flotte de l'Union. Carondelet s'est échoué et l'Arkansas l'a détruite avec une bordée sur son passage.

L'Arkansas et Tyler ont continué à se battre pendant une demi-heure en se rapprochant régulièrement de Vicksburg. La flotte de l'Union, ne pensant pas qu'il était possible que la Confédération disposait d'un cuirassé d'une telle puissance sur le fleuve, pensa d'abord que Tyler et Queen Of The West approchaient avec une prise et furent pris par surprise.

Le capitaine Brown était maintenant confronté à quatre béliers, huit navires de guerre océaniques, trois canonnières, ainsi que des navires de mortier et des transports, tous se précipitant pour se rendre dans leurs quartiers et faire monter la vapeur. L'Arkansas était trop endommagé pour se retirer en amont et résolu de chevaucher le courant à travers la flotte de l'Union. Brown a ordonné à son pilote de naviguer aussi près que possible des navires de guerre de l'Union afin que les béliers ne puissent pas prendre de la vitesse pour attaquer. Pendant 30 minutes, l'Arkansas a été mutilé et riposté sur chaque navire qu'il croisait. Ses couleurs ont été chassées à plusieurs reprises pour être relevées. L'USS Benton a tenté de lui barrer la route mais a échappé et ratissé par l'Arkansas.

Le CSS Arkansas est arrivé à Vicksburg gravement endommagé, mais avec des pertes étonnamment légères et a commencé les réparations. L'US Navy était mortifiée, le CSS Arkansas représentait une menace constante obligeant la marine de l'Union à rester en alerte constante. Ils ont fait de la destruction de l'Arkansas une priorité. Les navires de l'Union défilèrent devant Vicksburg en essayant de frapper l'Arkansas bien caché en vain. Le feu de mortier n'a pas non plus trouvé sa marque. Essex, Queen of the West et Sumter sont entrés pour l'éperonner, mais l'attaque mal coordonnée a été repoussée par un équipage réduit et les canons Vicksburg.

Sans l'aide de l'armée, le gros de la flotte fédérale quitta Vicksburg. Le capitaine Brown est parti et son officier exécutif, le lieutenant Stevens, a pris le commandement. Le CSS Arkansas a reçu l'ordre de descendre le Mississippi pour aider à reprendre Baton Rouge en attaquant les canonnières de l'Union. Stevens a protesté qu'ils n'étaient pas prêts, mais a été rejeté.

Le 5 août, en vue de la flotte de l'Union, les deux moteurs tombent en panne. L'équipage chargea les canons, abandonna le navire, mit le feu au navire et l'envoya en aval vers la flotte de l'Union avec ses canons tirant au hasard. Finalement, ses magazines ont explosé.

Sources

  • Canonnière! Petits navires en guerre par Brian Perrett


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