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Comment les gens ont-ils réalisé que l'Amérique était un continent différent ?


Les écoles américaines enseignent que les continents américains portent le nom d'Amerigo Vespucci parce qu'il s'est rendu compte que Colomb n'avait pas navigué vers l'Asie mais plutôt un nouveau continent. Si cette histoire est vraie, comment Amerigo s'en est-il rendu compte ? Sinon, qui a compris le premier que l'Amérique était un continent différent, et quelle en était la preuve ?


Colomb et tout le monde à l'époque croyaient qu'il avait découvert les rives orientales de l'Asie. Vespucci était l'un de ceux parmi tous les autres. Un essai de Jonathan Cohen intitulé The Naming of America : Fragments we've shored against yourself, couvre la dénomination de l'Amérique en détail. Dans ce document, Cohen note :

Le voyage effectué par Vespucci entre mai 1499 et juin 1500 en tant que navigateur d'une expédition de quatre navires envoyés d'Espagne sous le commandement d'Alonso de Hojeda est certainement authentique. Il s'agit de la deuxième expédition de la série traditionnelle. Puisque Vespucci a participé en tant que navigateur, il ne peut certainement pas avoir été inexpérimenté ; cependant, il semble peu probable qu'il ait fait un voyage précédent, bien que cette question reste en suspens. Au cours du voyage de 1499-1500, Vespucci aurait quitté Hojeda après avoir atteint la côte de l'actuelle Guyane (patrie de Carew). En se tournant vers le sud, il aurait découvert l'embouchure du fleuve Amazone et exploré la côte du Brésil actuel. Sur le chemin du retour, il a atteint Trinidad, apercevant en route l'embouchure du fleuve Orénoque, puis s'est dirigé vers Haïti. Vespucci pensait avoir navigué le long de la côte de l'extrême est de la péninsule d'Asie, où Ptolémée, le géographe grec du IIe siècle, croyait être le marché de Cattigara ; alors il chercha la pointe de cette péninsule, l'appelant le cap Cattigara. Il supposa que les navires, une fois passé ce point, émergèrent dans les mers du sud de l'Asie. Dès son retour en Espagne, il équipa une nouvelle expédition dans le but d'atteindre l'Asie. Mais le gouvernement espagnol n'a pas accueilli ses propositions, et à la fin de 1500 Vespucci est entré au service du Portugal.

Sous les auspices des Portugais, il termina une deuxième expédition, qui partit de Lisbonne le 31 mai 1501. Après une escale aux îles du Cap-Vert, l'expédition voyagea vers le sud-ouest, atteignit la côte du Brésil et navigua certainement aussi loin au sud que le Río de la Plata, que Vespucci fut le premier Européen à découvrir. Selon toute vraisemblance, les navires firent une course rapide encore plus au sud, le long des côtes de la Patagonie jusqu'au golfe de San Juli n ou au-delà. Ses navires revinrent par une route inconnue, mouillant à Lisbonne le 12 juillet 1502. Ce voyage est d'une importance fondamentale dans l'histoire de la géographie dans la mesure où Vespucci lui-même devint convaincu que les terres qu'il avait explorées ne faisaient pas partie de l'Asie mais d'un Nouveau Monde. Contrairement à Colomb, qui, jusqu'à sa mort, s'est accroché à l'idée qu'il avait trouvé les rivages de l'Asie, Vespucci a défini ce qui avait effectivement été trouvé - et pour cela il a été légitimement honoré.

Une grande partie de cette information a été glanée dans les lettres de Vespucci à ses sponsors (également publiées sous Mundus Novus, c'est à dire., Nouveau monde) où il fournit le comment il savait que ce n'était pas l'Asie et c'était plutôt un nouveau continent qu'il avait découvert :

Car l'opinion des anciens était que la plus grande partie du monde au-delà de la ligne équinoxiale au sud n'était pas la terre, mais seulement la mer, qu'ils ont appelée l'Atlantique ; et s'ils ont affirmé qu'il existe un continent, ils ont donné bien des raisons pour nier qu'il soit habité. Mais cette opinion est fausse et entièrement opposée à la vérité. Mon dernier voyage l'a prouvé, car j'ai trouvé un continent dans cette partie méridionale ; plus peuplée et plus pleine d'animaux que notre Europe, ou Asie, ou Afrique, et même plus tempérée et agréable que toute autre région connue de nous, comme on l'expliquera plus loin.

C'est le 7 août 1501, que nous avons atteint ces pays, remerciant notre Seigneur Dieu par des prières solennelles et célébrant une messe chorale. Nous savions que cette terre était un continent, et non une île, par ses longues plages s'étendant sans contournement, le nombre infini d'habitants, les nombreuses tribus et peuples, les nombreuses espèces d'animaux sauvages inconnues dans notre pays, et bien d'autres jamais. vu auparavant par nous, touchant auquel il serait long de faire référence.

En d'autres termes, Vespucci a conclu qu'il avait découvert un continent sur la base des faits suivants :

  • immense masse terrestre
  • s'étendant plus au sud que l'Asie
  • faune et flore différentes
  • peuples différents

Une carte résultante de 1507 qui est souvent créditée comme la source du nom America ressemblait à ceci :


coleopterist a fait une bonne réponse, mais j'ajouterai quelques détails qui sont moins évidents et pas faciles à glaner dans la littérature.

Tout d'abord, la fiction selon laquelle Colomb aurait découvert les Indes s'est maintenue assez longtemps, jusqu'à environ 1520 lorsqu'il est devenu manifestement évident que les deux endroits étaient différents. Cette fiction a été entretenue non pas parce que les gens s'en sont trompés, mais parce qu'elle était politiquement opportune. Tant que les gens pensée que l'Espagne ait atteint les Indes riches en épices, c'était bénéfique pour la couronne.

En vérité, parmi les experts et les navigateurs expérimentés, il était bien connu secrètement presque immédiatement que Colomb avait trouvé un nouvel endroit car on savait que les Arabes étaient répandus en Asie du Sud-Est et que ces gens n'étaient pas présents dans le nouveau monde.

Après le premier voyage de Colomb, il y avait une question, car il y avait la possibilité qu'il ait trouvé d'une manière ou d'une autre des îles éloignées et éloignées des Indes. Cependant, lorsque les navires de la deuxième expédition massive de Colomb ont commencé à revenir en 1495 et 1496, il est rapidement devenu clair pour les experts qu'il s'agissait d'un nouvel endroit parce que les habitants étaient beaucoup plus primitifs que l'Inde ne l'était et qu'il n'y avait ni Arabes ni aucun autre navires (comme ceux de Chine) du tout d'ailleurs. Puisqu'il n'y avait aucun navire indien, chinois ou arabe nulle part et que les gens étaient tous des sauvages nus sans aucune connaissance du bronze ou d'autres technologies, il était clair que c'était un nouvel endroit.


Les premiers peuples qui ont peuplé les Amériques

Il y a plusieurs milliers d'années, pas un seul être humain ne vivait dans les Amériques.

Cela n'a changé qu'au cours de la dernière période glaciaire. C'était une époque où la majeure partie de l'Amérique du Nord était recouverte d'une épaisse couche de glace, ce qui rendait les Amériques difficiles à habiter.

Mais à un moment donné pendant cette période, des humains aventureux ont commencé leur voyage dans un nouveau monde.

Ils sont probablement venus à pied de Sibérie par le pont terrestre de Béring, qui existait entre l'Alaska et l'Eurasie depuis la fin de la dernière période glaciaire jusqu'à il y a environ 10 000 ans. La zone est maintenant submergée par l'eau.

Il y a encore un débat sur la date à laquelle ces premiers Américains sont réellement arrivés et d'où ils viennent. Mais nous nous rapprochons maintenant de la découverte du récit original et de la découverte de qui étaient vraiment ces premiers Américains.

Au plus fort de la dernière période glaciaire, il y a environ 20 000 ans, un voyage de l'Asie vers les Amériques n'aurait pas été particulièrement souhaitable. L'Amérique du Nord était couverte de pergélisol glacé et de grands glaciers. Mais, paradoxalement, la présence de tant de glace signifiait que le voyage était, d'une certaine manière, plus facile qu'il ne le serait aujourd'hui.

L'abondance de glace signifiait que le niveau de la mer était beaucoup plus bas qu'aujourd'hui, et une étendue de terre a émergé entre la Sibérie et l'Alaska. Les humains et les animaux pourraient simplement marcher de l'Asie à l'Amérique du Nord. Le pont terrestre s'appelait la Béringie.

Les gens utilisaient les arbustes ligneux du pont terrestre pour enflammer les os du paysage

À un moment donné à cette époque, connus sous le nom de Dernier maximum glaciaire, des groupes de chasseurs-cueilleurs se sont déplacés vers l'est de ce qui est maintenant la Sibérie pour y installer leur camp.

"Les premières personnes qui sont arrivées en Béringie étaient probablement de petits groupes très mobiles évoluant dans un vaste paysage, probablement en fonction de la disponibilité des ressources saisonnières", explique Lauriane Bourgeon de l'Université de Montréal, Canada.

Ces gens ont bien fait de s'y réfugier. La Béringie centrale était un environnement bien plus désirable que les terres glacées qu'ils avaient laissées derrière eux. Le climat était un peu humide. La végétation, sous forme d'arbustes ligneux, leur aurait donné accès à du bois qu'ils pourraient brûler pour se réchauffer.

La Béringie était également un environnement idéal pour les grands mammifères au pâturage, donnant aux premiers chasseurs-cueilleurs quelque chose à chasser, explique Scott Elias de Royal Holloway, Université de Londres au Royaume-Uni, qui reconstitue les climats passés.

"Notre hypothèse est que les gens utilisaient les arbustes ligneux du pont terrestre pour enflammer les os du paysage. Les os des gros animaux contiennent beaucoup de dépôts graisseux de moelle et ils brûleront."

Lorsque les humains sont arrivés en Béringie, ils n'auraient pas eu d'autre choix que d'y installer leur camp. Les vastes calottes glaciaires des Laurentides et de la Cordillère plus à l'est les coupent de l'Amérique du Nord.

Ce statu quo a aidé ces groupes isolés de personnes à devenir génétiquement distincts de ceux qu'ils avaient laissés derrière eux.

Il devient maintenant clair qu'ils ont fait de la Béringie leur maison, restant sur place pendant plusieurs milliers d'années. Cette idée est appelée l'hypothèse d'arrêt béringienne. Ce statu quo a aidé ces groupes isolés de personnes à devenir génétiquement distincts de ceux qu'ils avaient laissés derrière eux, selon une étude de 2007.

Ce long arrêt signifiait donc que les personnes qui sont arrivées dans les Amériques et lorsque la glace s'est finalement retirée et a permis l'entrée étaient génétiquement différentes des personnes qui avaient quitté la Sibérie des milliers d'années plus tôt. « L'une des parties les plus importantes du processus est sans doute ce qui s'est passé en Béringie. C'est à ce moment-là qu'ils se sont différenciés des Asiatiques et ont commencé à devenir des Amérindiens », explique Connie Mulligan de l'Université de Floride à Gainesville, aux États-Unis, qui a participé à cette première analyse. .

Depuis lors, d'autres connaissances génétiques ont encore étayé l'hypothèse du statu quo. Elias et ses collègues proposent même que les gens soient restés en Béringie aussi longtemps que 10 000 ans.

Lorsque la glace a finalement commencé à se retirer, des groupes de personnes se sont ensuite rendus dans différentes poches des Amériques.

Il y a longtemps eu un débat sur la question de savoir si ces premiers colons sont arrivés de plusieurs migrations de différentes régions, ou d'une seule.

Il n'y a eu aucun roulement ou changement dans le groupe de population comme certaines personnes l'avaient déjà supposé

Il y a plus de 20 ans, Mulligan a suggéré qu'il n'y avait qu'une seule migration de la Béringie vers le "Nouveau Monde". Elle est arrivée à cette conclusion en analysant la variation génétique dans l'ADN des Amérindiens modernes et en la comparant avec la variation en Asie. Le même motif rare est apparu chez tous les Amérindiens qu'elle a étudiés, mais est très rarement apparu chez les Asiatiques d'aujourd'hui. Cela signifiait que les Amérindiens provenaient probablement d'une seule population de personnes qui avaient vécu en Béringie, isolées pendant de nombreuses années.

En 2015, une étude utilisant des techniques génétiques plus avancées est arrivée à une conclusion similaire. Rasmus Nielsen de l'Université de Californie, Berkeley, États-Unis, et ses collègues ont découvert que la « grande majorité » des Amérindiens doit provenir d'un seul événement de colonisation.

"Il n'y a pas eu de roulement ou de changement dans le groupe de population comme certains l'avaient supposé auparavant", a déclaré Nielsen. En fait, environ 80 % des Amérindiens d'aujourd'hui sont des descendants directs du peuple Clovis, qui vivait en Amérique du Nord il y a environ 13 000 ans. Cette découverte est venue d'une étude génétique réalisée en 2014 sur un garçon Clovis d'un an décédé il y a environ 12 700 ans.

Mais nous savons maintenant qu'il a dû y avoir des migrations échelonnées depuis la Béringie.

C'est parce qu'il existe de petits groupes de personnes dans la région amazonienne de l'Amérique du Sud, tels que les Suruí et Karitiana, avec un mystérieux "flux génétique arctique", sans rapport avec le garçon Clovis. Une autre étude de 2015 a donc proposé qu'il y ait plus d'une « population fondatrice des Amériques ».

L'équipe a découvert que les populations indigènes des Amériques ont des liens génétiques éloignés en commun avec les peuples d'Australie, de Papouasie-Nouvelle-Guinée et des îles Andaman.

Les gens sont entrés en Béringie à différentes époques pendant l'arrêt

Cela signifie, dit Pontus Skoglund de l'Université Harvard à Boston, Massachusetts, que les gens sont entrés en Béringie à différentes époques pendant le « statu quo » et ont continué à peupler différentes parties des Amériques. Ces dispersions précoces se traduisent toujours par des différences dans les génomes des personnes vivant aujourd'hui.

"Ce n'était pas simplement une seule population fondatrice homogène. Il devait y avoir une sorte de patchwork de personnes, et peut-être qu'il y avait plusieurs impulsions", explique Skoglund.

Autrement dit, les habitants béringiens ne sont pas tous arrivés ou partis en même temps.

Cela a du sens si l'on considère que la Béringie n'était pas un pont terrestre étroit avec l'océan de chaque côté. "C'était une immense région d'environ deux fois la taille du Texas", explique Elias. Les gens qui y vivaient n'auraient aucune idée qu'il s'agissait d'un pont terrestre. "Il n'y avait aucun panneau indiquant qu'ils quittaient la Sibérie."

Cela rend très probable qu'il y ait eu différents groupes d'habitants béringiens qui ne se sont jamais rencontrés.

Une étude publiée en février 2017 renforce encore cette idée. Après avoir examiné les formes de crânes mexicains vieux de 800 à 500 ans, les chercheurs ont découvert qu'ils étaient si distincts que les personnes auxquelles appartenaient les crânes devaient être génétiquement isolées pendant au moins 20 000 ans.

Pour comprendre qui étaient vraiment les premiers Américains, il faut considérer quand ils sont arrivés. Alors que le moment exact est difficile à déterminer. Le travail de Nielsen donne un aperçu. En séquençant les génomes de personnes des Amériques, de la Sibérie et de l'Océanie, lui et ses collègues ont pu comprendre quand ces populations ont divergé. L'équipe conclut que les ancêtres des premiers Américains sont arrivés en Béringie il y a entre 23 000 et 13 000 ans.

Nous avons trouvé des marques de coupure sur des os de cheval, de caribou et de wapiti, nous savons donc que les humains comptaient sur ces espèces.

Nous avons maintenant des preuves archéologiques suggérant que les gens qui ont quitté la Sibérie et puis la Béringie et ndash l'ont fait encore plus tôt que la limite de 23 000 ans proposée par Nielsen et ses collègues. En janvier 2017, Lauriane Bourgeon et son équipe ont trouvé des preuves de personnes vivant dans un système de grottes dans le nord du territoire du Yukon, dans l'ouest du Canada, appelé les grottes Bluefish, qui date d'il y a 24 000 ans. On croyait auparavant que les gens n'étaient arrivés dans cette région que 10 000 ans plus tard.

"Ils ont atteint la Béringie il y a 24 000 ans et ils sont restés génétiquement et géographiquement isolés jusqu'à il y a environ 16 à 15 000 ans, avant de se disperser au sud des calottes glaciaires qui couvraient la majeure partie de l'Amérique du Nord pendant cette période", explique Bourgeon.

Les grottes "n'ont été utilisées qu'à de brèves occasions pour des activités de chasse", dit-elle. « Nous avons trouvé des marques de coupure sur des os de cheval, de caribou et de wapiti, nous savons donc que les humains comptaient sur ces espèces. »

Ce travail fournit une preuve supplémentaire que les gens étaient dans la région de la Béringie à cette date précoce. Mais il ne révèle pas les dates exactes où ces personnes se sont aventurées pour la première fois plus au sud.

Pour cela, on peut se tourner vers des preuves archéologiques. Pendant des décennies, des outils de pierre laissés par les Clovis ont été retrouvés partout en Amérique du Nord. Certains datent d'il y a 13 000 ans. Cela pourrait suggérer que les humains se sont déplacés vers le sud très tard. Mais ces dernières années, des preuves ont commencé à émerger qui remettent en question cette idée.

Les restes les plus préservés sont des outils en pierre et parfois des os d'animaux

Par exemple, sur un site appelé Monte Verde dans le sud du Chili, il existe des preuves d'une occupation humaine qui remonte à il y a entre 14 500 et 18 500 ans. Nous savons que ces personnes ont fait des feux, mangé des fruits de mer et utilisé des outils en pierre, mais parce qu'elles n'ont laissé aucun reste humain derrière elles, une grande partie de ce premier groupe reste mystérieuse.

"Nous en savons vraiment peu sur eux, car la plupart des vestiges conservés sont des outils en pierre et parfois des os d'animaux, donc de la technologie et de l'alimentation", explique Tom Dillehay de l'Université Vanderbilt du Tennessee, aux États-Unis, qui étudie ces personnes. « Monte Verde, dans le centre-sud du Chili, où je me trouve actuellement, possède plusieurs restes organiques, notamment des peaux d'animaux, de la viande, des restes de plantes qui révèlent un régime alimentaire plus large, une technologie du bois et ndash, mais ces types de sites sont rares à trouver. »

Une autre énigme demeure. Les calottes glaciaires recouvraient encore l'Amérique du Nord il y a 18 500 ans, ce qui rendait difficile le voyage vers le sud. Comment les gens sont-ils arrivés si tôt dans le sud du Chili ?

Une idée maîtresse avait été qu'un couloir libre de glace s'ouvrait, ce qui permettait aux humains de voyager vers le sud. Cependant, les dernières preuves suggèrent que ce corridor ne s'est ouvert qu'il y a environ 12 600 ans, bien après l'arrivée de ces premiers Chiliens.

Elias souligne également à quel point ce voyage aurait été difficile. "Même s'il y avait eu un petit espace entre ces énormes calottes glaciaires, l'environnement laissé dans cet espace aurait été si horrible, avec de la boue, de la glace, de l'eau de fonte et de la neige fondante. Cela n'aurait pas été un endroit habitable pour les humains ou les animaux qu'ils aurait voulu suivre », dit-il.

Ces premiers peuples auraient pu voyager en bateau

Il existe une alternative. Ces premiers peuples auraient pu voyager en bateau, empruntant une route le long de la côte du Pacifique. Il n'y a aucune preuve archéologique pour étayer cette idée, mais ce n'est pas tout à fait inattendu : les bateaux en bois sont rarement conservés dans les archives archéologiques.

Il y a encore beaucoup de questions sans réponse, mais Mulligan dit qu'étudier comment et quand les premiers chasseurs-cueilleurs se sont répandus à travers les Amériques peut nous aider à comprendre le processus de migration lui-même. C'est-à-dire comment la taille des populations change et quels traits génétiques persistent.

À bien des égards, le peuplement de l'Amérique offre aux scientifiques une occasion en or d'étudier ces processus. Il y a eu de multiples migrations à la fois vers et hors d'autres régions du monde, par exemple en Afrique, en Europe et en Asie. Mais les personnes qui ont emménagé dans les Amériques faisaient un voyage à sens unique. "Nous savons que les habitants d'origine sont venus d'Asie dans le Nouveau Monde sans aucun autre peuple là-bas et sans migrations majeures, c'est donc le modèle le plus simple que vous puissiez concevoir."

Le fait qu'il s'agissait d'un voyage à sens unique, associé à l'intérêt accru pour l'étude de la génétique de ces peuples anciens, signifie que nous devrions bientôt comprendre encore mieux qui étaient vraiment ces premiers Américains et quand ils sont arrivés exactement.

Melissa Hogenboom est la rédactrice associée de BBC Earth. Elle est @melissasuzanneh sur Twitter.

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L'héritage des Indiens d'Amérique du Nord

La date d'arrivée en Amérique du Nord de la première vague de peuples dont sont issus les Indiens d'Amérique (ou Amérindiens) est encore très incertaine. Selon la pensée dominante, il est relativement certain qu'il s'agissait de peuples asiatiques originaires du nord-est de la Sibérie et qui ont traversé le détroit de Béring (peut-être lorsqu'il s'agissait d'un pont terrestre) en Alaska, puis se sont progressivement dispersés à travers les Amériques. Les glaciations du Pléistocène (il y a environ 1 800 000 à 11 700 ans) ont coïncidé avec l'évolution de l'homme moderne, et les calottes glaciaires ont bloqué l'entrée en Amérique du Nord pendant de longues périodes. Ce n'est que pendant les périodes interglaciaires que les gens s'aventuraient dans cette terre inhabitée. Certains érudits revendiquent une arrivée il y a environ 60 000 ans, avant la dernière avancée glaciaire (Wisconsin Glacial Stage). La dernière date possible semble maintenant être il y a environ 20 000 ans, avec certains pionniers filtrant lors d'une récession dans la glaciation du Wisconsin.

Ces envahisseurs préhistoriques étaient des chasseurs de l'âge de pierre qui menaient une vie nomade, un modèle que beaucoup ont conservé jusqu'à l'arrivée des Européens. Au fur et à mesure qu'ils progressaient vers le sud à partir d'un couloir étroit et libre de glace dans ce qui est maintenant l'État de l'Alaska jusqu'à la vaste étendue du continent - entre ce qui est maintenant la Floride et la Californie - les différentes communautés avaient tendance à se déployer et à chasser et à se nourrir. dans un isolement comparatif. Jusqu'à ce qu'ils convergent dans les détroits du sud du Mexique et les espaces confinés de l'Amérique centrale, il y avait peu de concurrence féroce ou d'interaction étroite entre les groupes qui auraient pu stimuler l'inventivité culturelle. Bien que de grands progrès architecturaux et scientifiques aient eu lieu en Méso-Amérique, il y avait nettement moins de métallurgie, de réseaux de transport et de commerce complexe que parmi les civilisations contemporaines d'Asie, d'Europe et de certaines parties de l'Afrique. Les villes sont apparues d'abord chez les Olmèques dans les passages stratégiques entre le Mexique et l'Amérique centrale et chez les Mayas dans certaines parties du Guatemala, de la péninsule du Yucatán et du Honduras. Par la suite, les Toltèques et les Aztèques créèrent des cités remarquables sur le haut plateau mexicain et développèrent une société dont l'artisanat et la sophistication générale rivalisaient avec ceux de l'Europe. Ces populations denses reposaient sur une agriculture productive qui reposait fortement sur le maïs (maïs), les haricots et les courges, ainsi qu'une grande variété d'autres légumes et fruits, des fibres, des colorants et des stimulants, mais presque pas de bétail.

La taille de la population autochtone précolombienne d'Amérique du Nord demeure incertaine, car les estimations largement divergentes ont été fondées sur des données inadéquates. Luis de Velasco, un vice-roi de la Nouvelle-Espagne (Mexique) du XVIe siècle, a estimé le total pour les Antilles, le Mexique et l'Amérique centrale à environ 5 000 000. Certains chercheurs modernes ont cependant suggéré un chiffre deux à cinq fois plus élevé pour l'année. 1492. La population précolombienne de ce qui est maintenant les États-Unis et le Canada, avec ses sociétés plus largement dispersées, a été diversement estimée entre 600 000 et 2 000 000. À cette époque, les Indiens n'avaient pas encore adopté l'agriculture intensive ou un mode de vie urbain, bien que la culture du maïs, des haricots et des courges ait complété la chasse et la pêche dans les vallées du Mississippi et de l'Ohio et dans la région des Grands Lacs et du fleuve Saint-Laurent. région du fleuve Saint-Laurent, ainsi que le long du golfe du Mexique et de la plaine côtière de l'Atlantique. Dans ces régions, des peuples semi-sédentaires avaient établi des villages et, chez les Iroquois et les Cherokee, de puissantes fédérations de tribus s'étaient constituées. Ailleurs, cependant, dans les Grandes Plaines, le Bouclier canadien, le nord des Appalaches, les Cordillères, le Grand Bassin et la côte du Pacifique, la chasse, la pêche et la cueillette constituaient l'activité économique de base et, dans la plupart des cas, de vastes territoires étaient nécessaires. pour nourrir et soutenir de petits groupes.

L'histoire de l'ensemble de la population autochtone d'Amérique du Nord après la conquête espagnole a été celle d'une tragédie sans équivoque. La combinaison de la susceptibilité aux maladies du Vieux Monde, de la perte de terres et de la perturbation des modèles culturels et économiques a entraîné une réduction drastique du nombre, voire l'extinction de nombreuses communautés. Ce n'est que depuis 1900 environ que le nombre de certains peuples amérindiens a commencé à rebondir.


Trouver des moyens

Alors que les scientifiques débattent du peuplement des Amériques, il convient de noter qu'il pourrait y avoir plus d'une bonne réponse. "Je pense que les preuves actuelles indiquent des migrations multiples, des itinéraires multiples, des périodes multiples", déclare Torben Rick, anthropologue au Musée national d'histoire naturelle du Smithsonian.

Rick a commencé sa propre carrière en étudiant une migration probable le long de la « route de Kelp » le bord de la côte qui s'étendait apparemment autrefois de l'Asie jusqu'à l'Amérique du Nord.

« Les gens pourraient essentiellement se frayer un chemin autour de la côte et disposer d’une suite similaire de ressources avec lesquelles ils étaient généralement familiers », explique Rick, qui a passé des années à creuser des sites sur la côte californienne. Le regretté collègue de Rick au Smithsonian, Dennis Stanford, a défendu l'hypothèse solutréenne, selon laquelle les premiers Américains sont venus d'Europe en traversant les glaces de l'Atlantique Nord. Rick n'est pas convaincu par l'idée, mais il fait l'éloge de la volonté de Stanford d'explorer une notion inhabituelle : « Si nous ne regardons pas et que nous ne la testons pas et ne la recherchons pas rigoureusement, nous ne le ferons jamais. savoir avec certitude.”

Concernant les sites d'Amérique du Sud qui remontent à plus de 14 000 ans, l'homme aurait-il pu s'y rendre en bateau, peut-être depuis l'Océanie ? C'est une question
les chercheurs ont dû prendre en considération. Mais, dit Rick, la théorie "ne passe pas le test de l'odorat" car il est peu probable que les gens soient alors capables de traverser un océan ouvert.

Pourtant, il note que les scientifiques ne savent pas grand-chose sur les embarcations préhistoriques car elles étaient faites de matériaux périssables. « Nous pouvons dire : « Ha-ha, cette idée ne fonctionne pas », mais je ne peux pas vous dire exactement pourquoi ces premiers sites sont là », admet-il. “L'ingéniosité humaine est incroyable. Je ne le sous-estimerais jamais.”


6 Les Indiens n'ont pas été vaincus par les colons blancs

Nos livres d'histoire ne donnent pas vraiment de détails sur la façon dont les Indiens sont devenus une espèce en voie de disparition. Des combats, des couvertures antivarioliques et . mort d'un cœur brisé ?

Lorsque des Indiens d'Amérique apparaissent dans des films réalisés par des Blancs consciencieux comme Oliver Stone, ils déplorent généralement qu'on leur prenne leurs terres. L'implication est que les Amérindiens sont morts comme une espèce de chevêche des terriers qui n'a pas pu le pirater une fois que leur habitat naturel a été pavé.

Mais si nous devions mettre toute la bataille des Cowboys et des Indiens dans une ligne de journal hollywoodienne, nous dirions que les Indiens se sont bien battus, mais n'étaient pas à la hauteur de la technologie supérieure de l'homme blanc. Aussi sûrement que les ciseaux coupent le papier et que la pierre brise les ciseaux, le pistolet bat la flèche. C'est juste comme ça que ça marche.

Il y a un détail assez important que nos films et manuels scolaires ont laissé en dehors du transfert des Amérindiens aux colons européens blancs : cela commence immédiatement après une apocalypse à part entière. Au cours des décennies entre la découverte de l'Amérique par Colomb et le débarquement de Mayflower à Plymouth Rock, la peste la plus dévastatrice de l'histoire de l'humanité s'est abattue sur la côte est de l'Amérique. Juste deux ans avant que les pèlerins ne commencent à enregistrer l'histoire écrite de la Nouvelle-Angleterre, la peste a anéanti environ 96 pour cent des Indiens du Massachusetts.

Dans les années avant que la peste ne transforme l'Amérique en Le stand, un marin nommé Giovanni da Verrazzano a remonté la côte est et l'a décrite comme « densément peuplée » et si « enfumée de feux de joie indiens » que l'on pouvait les sentir brûler à des centaines de kilomètres en mer. Utiliser vos livres d'histoire pour comprendre à quoi ressemblait l'Amérique dans les 100 ans qui ont suivi le débarquement de Christophe Colomb, c'est comme essayer de comprendre à quoi ressemble Manhattan d'aujourd'hui en se basant sur les scènes post-apocalyptiques de Je suis une légende.

Les historiens estiment qu'avant la peste, la population américaine était comprise entre 20 et 100 millions (celle de l'Europe à l'époque était de 70 millions). La peste finirait par balayer l'ouest, tuant au moins 90 pour cent de la population indigène. À titre de comparaison, la peste noire a tué entre 30 et 60 pour cent de la population européenne.

Bien que tout cela puisse sembler être une grosse merde à pondre sur un groupe d'élèves de deuxième année, vos livres d'histoire du lycée et de l'université n'étaient pas vraiment pressés de vous raconter toute l'histoire. Ce qui est étrange, car de nombreux historiens pensent qu'il s'agit de l'événement le plus important de l'histoire américaine. Mais c'est juste plus amusant de croire que vos ancêtres ont gagné la terre en étant la culture supérieure.

Les colons européens ont eu assez de mal à vaincre les Mad Max-des traînards de style de la population amérindienne autrefois énorme, même avec une technologie supérieure. Vous devez supposer que les Amérindiens à pleine puissance auraient rendu la merde puissamment réelle pour tous les visages pâles essayant de coloniser le pays qu'ils avaient déjà colonisé. Bien sûr, nous n'avons pas vraiment besoin de supposer à quel point les Indiens d'Amérique l'ont conservé, grâce aux nombreuses personnes qui sont venues avant les pèlerins. Par exemple, si vous aimiez jouer aux cow-boys et aux Indiens quand vous étiez enfant, vous devriez savoir que vous auriez pu jouer aux vikings et aux Indiens, parce que cette merde s'est réellement produite. Mais avant de comprendre comment ils ont botté le cul des Vikings, vous devez probablement le savoir.

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La dérive des continents

La dérive des continents décrit l'une des premières façons dont les géologues pensaient que les continents se déplaçaient au fil du temps. Aujourd'hui, la théorie de la dérive des continents a été remplacée par la science de la tectonique des plaques.

Sciences de la Terre, Géologie, Géographie, Géographie physique

En collision vers le ciel
La collision du sous-continent indien et du continent asiatique a créé la chaîne de montagnes de l'Himalaya, qui abrite les plus hauts sommets du monde, dont 30 dépassent les 7 300 mètres (24 000 pieds). Parce que la dérive des continents pousse toujours l'Inde vers l'Asie, l'Himalaya continue de croître.

s'adapter à un nouvel environnement ou à une nouvelle situation.

(1880-1930) Météorologue et géologue allemand.

un groupe d'îles étroitement dispersées dans une grande étendue d'eau.

région à l'extrême nord de la Terre, englobée par le cercle polaire arctique.

personne qui étudie l'espace et l'univers au-delà de l'atmosphère terrestre.

toutes les conditions météorologiques pour un endroit donné sur une période de temps.

bord de terre le long de la mer ou d'un autre grand plan d'eau.

l'une des sept masses continentales principales de la Terre.

le mouvement des continents résultant du mouvement des plaques tectoniques.

toujours changeant ou en mouvement.

vestige, impression ou trace d'un organisme ancien.

ayant à voir avec un habitat ou un écosystème d'un lac, d'une rivière ou d'une source.

personne qui étudie les formations physiques de la Terre.

étude de l'histoire physique de la Terre, de sa composition, de sa structure et des processus qui la forment et la modifient.

série de failles et autres sites d'activité tectonique s'étendant du sud-ouest de l'Asie à la Corne de l'Afrique.

environnement dans lequel un organisme vit toute l'année ou pour des périodes plus courtes.

fort ou capable de résister aux intempéries.

air contenant une grande quantité de vapeur d'eau.

pièces imbriquées qui, lorsqu'elles sont correctement assemblées, affichent une image ou un dessin.

processus ou assemblage qui exécute une fonction.

reptile d'eau douce qui vivait au début de la période du Permien, il y a environ 300 millions d'années.

chaîne de montagnes sous-marine qui s'étend de l'Islande à l'Antarctique.

chaîne de montagnes sous-marine.

matière solide transformée en liquide par la chaleur.

série ou chaîne de montagnes rapprochées.

mince couche de la Terre qui se trouve sous les bassins océaniques.

supercontinent de toute la masse continentale de la Terre qui existait il y a environ 250 millions d'années.

mouvement et interaction des plaques terrestres.

animal qui respire de l'air et qui a généralement des écailles.

dépression dans le sol causée par l'écartement de la croûte terrestre.

tour complet de l'objet autour de son propre axe.

rift dans la chaîne de montagnes sous-marine où se forme une nouvelle croûte océanique.

morceau de matériau plat et épais comme de la terre ou de la pierre.

organisme individuel qui est un exemple typique de sa classification.

study of rock layers and layering.

process of one tectonic plate melting, sliding, or falling beneath another.

ancient, giant landmass that split apart to form all the continents we know today.

massive slab of solid rock made up of Earth's lithosphere (crust and upper mantle). Also called lithospheric plate.

existing in the tropics, the latitudes between the Tropic of Cancer in the north and the Tropic of Capricorn in the south.

climate group that experiences hot, wet summers.

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Producer

Caryl-Sue, National Geographic Society

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Ressources associées

Plate Tectonics

The Earth&rsquos surface may seem motionless most of the time, but it&rsquos actually always moving, ever so slowly, at a scale that is difficult for humans to perceive. The Earth&rsquos crust is broken up into a series of massive sections called plates. These tectonic plates rest upon the convecting mantle, which causes them to move. The movements of these plates can account for noticeable geologic events such as earthquakes, volcanic eruptions, and more subtle yet sublime events, like the building of mountains. Teach your students about plate tectonics using these classroom resources.

Continental Drift versus Plate Tectonics

A scientific idea that was initially ridiculed paved the way for the theory of plate tectonics, which explains how Earth&rsquos continents move.

Plate Tectonics

The theory of plate tectonics revolutionized the earth sciences by explaining how the movement of geologic plates causes mountain building, volcanoes, and earthquakes.

Continent

A continent is one of Earth&rsquos seven main divisions of land. The continents are, from largest to smallest: Asia, Africa, North America, South America, Antarctica, Europe, and Australia.

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Continent

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1492: An Ongoing Voyage What Came To Be Called “America”

By 1492 people had lived in the Western Hemisphere for tens of thousands of years. For much of this time it is believed that they experienced virtually no recorded, sustained contact with other parts of the world&mdashEurope, Africa, or Asia.

Millions of people lived in an area some five times the size of Europe. In strikingly diverse habitats and climates they developed possibly the most varied and productive agriculture in the world. Their lifestyles and belief systems differed widely and they spoke hundreds of distinct languages.

Throughout the hemisphere, states and centers of high civilization had risen and fallen. The dynamic Mexica (Aztec) and Inca empires were still expanding at this time and internal migration and warfare were common. The peoples did not see themselves as part of an entity. Only later would this area be given a unifying name&mdashAmerica&mdashand the people labeled &ldquoIndians&rdquo by Europe.

We have focused on five geographical areas of the region to represent the variety and complexity of peoples and cultures before 1492: the Caribbean, Middle America, the Andean region, the South Atlantic, and North America. In order to understand what came to be called America we are often dependent on European observations.

The Caribbean&mdashIsland Society

The largest group of people living in the islands of the Caribbean were the Taínos. Their villages were governed by chieftains, or caciques, who enjoyed some distinctions of rank but received tribute in times of crisis only. Related families lived together in large houses built of poles, mats, and thatch.

The Taínos were known for their fine wood carving and hammocks woven from cotton. Not a particularly warlike people, they played ceremonial ball games, possibly as a substitute for warfare and as an outlet for competition between villages and chiefdoms.

The other major group living in the Caribbean were the more mobile and aggressive Caribs, who took to the sea in huge dugout canoes. By the late 15th century, the Caribs had expanded into the smaller islands of the eastern Caribbean from the mainland, displacing or intermingling with the Taínos.

Oviedo came to America in 1514, where for over thirty years he compiled detailed ethnographic descriptions of the goods, products, peoples and customs of the Caribbean and Central America. He introduced Europe to a wide variety of previously unheard of New World &ldquoexotica&rdquo such as the pineapple, the canoe, the smoking of tobacco, and the hammock.

The hammock was perfected in the Caribbean and Brazil and was first introduced to Europeans during Columbus' first voyage of 1492.

Hammock in Fernández de Oviedo y Valdés, La Historia general y natural de las Indias. (Seville, 1535). Rare Book and Special Collections Division, Library of Congress

Middle Atlantic Cultures

Before 1492, modern-day Mexico, most of Central America, and the southwestern United States comprised an area now known as Meso or Middle America. Meso American peoples shared many elements of culture: pictographic and hieroglyphic forms of writing monumental architecture a diet primarily of corn, beans, squash and chiles the weaving of cotton cloth and extensive trade networks. While most people lived by working the land, many societies also included nobles and priests, warriors, craftsmen, and merchants.

The Mexica (Aztec) had formed a powerful state in the central valley of Mexico and conquered many neighboring states by the late 15th century. The bustling island capital, Tenochtitlan, with a population of perhaps 200,000, was located in the middle of Lake Texcoco. Groups like the Tarascans in the west and Zapotecs to the south, however, remained relatively independent. Even states that had been absorbed by the Mexica retained their rulers as well as their religion, language, and lands.

This highly accurate calendar was developed by the people of Mexico prior to 1492. The tonalpohualli, or sacred calendar, ruled the life of each Mexica and was consulted on all important occasions. It was made up of 260 days, or 20 months of 13 days.

Mexican Calendar in Mariano Fernández de Echeverria y Veytia, Historia del orígen de las gentes que poblaron la America septentrional [early 19th century manuscript facsimile] as Calendar wheel no. 7. Peter Force Collection, Manuscript Division, Library of Congress

The Tarascans inhabited Michoacán, an area west of Tenochtitlán (present-day Mexico City) and south of Guadalajara. This illustration depicts schematically various occupational groups existing before the coming of the Spanish. Groups of figures sit, each with an object or symbol such as a net, a loom, a bow and arrow, a writing instrument, feathers, etc., that identifies the occupation of a specific group. A couple of figures in the upper part of the illustration sit alone and are identified as being the Cazonci et su gobernador (their governor).

This well-illustrated manuscript from Mexico chronicles the history and customs of the Tarascan people before as well as during the Conquest in the area of Michoacán. Although written by a Franciscan friar, it is largely based on the accounts of informants among the Tarascan nobility and priests, thus essentially expressing an indigenous point of view. The text and numerous illustrations describe the government, customs, and elaborate society of the Tarascan people.

Professions of the Tarascan People, Mexico. Occupational Groups. Ink and wash drawing. Dans Relacíon de las ceremonias y ritos y población y gobierno de los indios de la provincia de Mechoacán compiled by Fray Jeronimo de Alcala (?). [19th century manuscript facsimile of the ca. 1540 original]. Peter Force Collection, Manuscript Division, Library of Congress

The Oztoticpac (Mexico) Lands Map is a central Mexican pictorial document with Spanish and Nahuatl writing showing litigation surrounding the Oztoticpac estate within the city of Texcoco, ca. 1540. Its glyph, a symbolic figure, corresponds to the name &ldquoabove the caves&rdquo (oztotl,cave icpac, above), a hill stylized in the shape of a woman. The document on pre-European amatl paper involves the land and property ownership of the ruler of Texcoco who was executed during the early days of the Spanish Conquest in the Central Valley of Mexico. The execution left in its wake litigation involving ownership of properties claimed by various sons of Nezahualpilli, the lords of Texcoco.

Most of the drawings on the map are plans of fields with indigenous measurements and place glyphs. Near the upper left is the plan of several houses within a precinct. On the upper right is a map showing about seventy-five plots of land. Additional fields are drawn at the lower right. Nahuatl and Spanish descriptions as well as three long Nahuatl texts include mention of Tollancingo, Oztoticpac, Tezcuco, Don Carlos, and Don Hernando.

In the lower left of the map are depictions of tree grafts showing European fruit tree branches grafted to indigenous tree trunks, uniquely displayed among all known Mexican Indian pictorial documents. Twenty trees, identified as pomegranates, quinces, apples, pears, etc., are shown. Also, as far as it is known, this is the earliest recorded lawsuit or conflict in horticultural literature anywhere in the world.

Oztoticpac, Mexico, ca. 1540, in The Oztoticpac Lands Map. [Mexico, ] ca. 1540. Manuscript on amatl papier. Geography and Map Division, Library of Congress

The Andes&mdashLife in the Highlands

Organized states and advanced cultures had long flourished in the Andean mountain region. The semi-arid highlands were the center of the far-flung Inca empire, Tahuantinsuyu, that extended from today's Chile to Colombia. Cuzco, the capital, was located at 10,000 feet above sea level.

Impressive adaptations to this unique environment allowed civilizations to thrive at higher altitudes than anywhere else in the world. The Andean peoples had learned to freeze-dry foods by taking advantage of the daily extremes of temperature at high altitudes. They kept herds of llamas and alpacas in the altiplano, weaving textiles from the wool. Using irrigation and terracing, they developed varieties of potatoes at high altitudes grew corn and coca at lower levels and raised cotton in the lowlands. They were knowledgeable miners, fine metalworkers, and great builders.

A rotating system of labor for public works that was traditional among Andean peoples was used to construct thousands of miles of roads. These roads greatly facilitated the movement of troops, peoples, and goods.

The huge fortifications surrounding the Incan capital of Cuzco, built to protect and to solidify Incan control, are outstanding examples of the advanced engineering techniques of Andean peoples. Stones of several tons in weight were precisely cut and placed in jigsaw-like fashion, without the aid of mortar, to form massive walls. These stone structures have withstood numerous earthquakes during the intervening centuries.

Sacsahuaman, Peru. Photoreproduction from original photograph. Prints and Photographs Division, Library of Congress

This magnificent center of Incan culture, high in the Andes, is testimony to the extraordinary construction capability of Andean peoples (i.e., intricate stone construction without the aid of mortar) before the arrival of the Spanish in the early 16th century.

Ruins at Machu Picchu, Peru. Photoreproduction from original photograph. Prints and Photographs Division , Library of Congress

South Atlantic Peoples

The coastal areas of eastern South America and the interior of the Amazon basin were home to several million people at the end of the 15th century. This enormous area, bordering the Andes mountains on the west and the Atlantic Ocean on the east, extends from present-day Argentina to the Guianas.

Socio-political structures were usually not highly developed in this area. The Tupí-speaking groups lived in villages in which related families resided together in large houses. They practiced slash-and-burn agriculture, and hunted and fished using blow guns and poison-tipped arrows. Manioc, a tuber, was their staple crop. They engaged in warfare and some groups practiced ritual cannibalism. Tupí groups eventually overcame the Tapuyas, mobile hunters and gatherers.

North America&mdashDiverse Societies

In the 16th century, North America&mdashoccupied today by Canada and most of the United States&mdashwas home to hundreds of groups speaking a striking variety of languages and dialects. They lived in diverse settings, from the Algonquian of the eastern woodlands, to the Caddo and Wichita of the grassy Midwestern plains, and the Taos of the arid southwest.

Some North American tribes, like the Iroquois, were organized into large political confederations. Extensive trade networks - sometimes operating over long distances - allowed for the exchange of products such as animal skins, copper, shells, pigments, pottery, and foodstuffs. Housing styles varied from covered wood to multilevel dwellings constructed of stone and mud, and transportable shelters made of poles and animal hides. Many tribes played games such as lacrosse and stickball. Religion was an integral part of daily life, tying them to the land, to other living things, and to the spirits that animated their world and provided order to social relations.

The people of Secotan lived in permanent villages near today's North Carolina Outer Banks. Like the northern Algonquians, they farmed collectively in the growing season and dispersed into family units to hunt during the colder months.

The engraving, based on a drawing made by John White in the 1580s, shows careful management and use of the land. Crops include tobacco and pumpkins, corn in three stages of growth, and sunflowers, while domesticated deer graze in the adjoining woods. The buildings include family units and storehouses for the surplus corn.

The Secotan traded with other groups like the powerful Mandoag of the Piedmont area of North Carolina, who acted as middlemen in the copper trade.

Secotan Village Showing Space Utilization in Theodor de Bry, Americae pars decima, Openheim, 1619, as Indian village of Secotan. Rare Book and Special Collections Division, Library of Congress


Where did the first Americans come from? New clues from new studies.

A pair of studies seek to answer questions about the first inhabitants of the Americas: Where did they come from, and how did they get here?

Who were the first Americans? Two research papers this week have arrived at contrasting interpretations.

One study, published Tuesday in the journal Science, proposes that the earliest Americans had singularly Siberian origins, crossing into the continent via the Bering land bridge in a single wave. Another, published Tuesday in Nature, suggests that some early Native Americans may have had genetic roots in Australia and its neighboring islands, a region known collectively as Australasia.

The peopling of the Americas is a matter of great anthropological and archaeological interest. We see evidence of unique culture on the continent over 10,000 years ago, but exactly how these populations arrived on the continent, and from where, has been debated for decades. Scientists generally agree that the first Americans crossed over from Asia via the Bering land bridge, which connected the two continents.

This exodus most likely began between 20,000 and 40,000 years ago. But some researchers have argued that Alaskan glaciers would have blocked entry into North America. The Beringia standstill hypothesis suggests that human populations would have remained stranded on this land bridge for some 15,000 years before ice melt finally allowed clear passage into the continent. From there, this main emigrant population would have split and diversified into many different first cultures.

Experts have noted that some early American skeletons, most older than 8,000 years, were found with physical features that seemed to contrast with those of historic and modern Native Americans. Some younger samples from South America also had these distinguishing traits.

Inheritance, fairness, and the billionaire class

“They have suggested that this morphology matches more closely with Australasian populations,” says Pontus Skoglund, who co-authored the Nature study. “But there has always been this question of how statistically informative this morphology is, and to what extent this actually reflects population relationships.”

Using genomic data from Native American populations in South America and Central America, Skoglund and his colleagues found a surprising pattern. In some of these populations, they found a small degree of Australasian genetic ancestry.

“We found the peak of that signal in Brazil, which is also where people have suggested that the last populations with this morphology existed,” Skoglund says. “We don’t think that it’s likely that there was a population much more closely related to Australasians than to the Native Americans of today. But perhaps this is one step toward an explanation.”

A genetic link between Amazonian Native Americans and Australasians, Skoglund says, was previously unknown, and could have serious implications.

“I think almost no geneticists would have expected this,” Skoglund says. “What it tells us in terms of history, which is more important, is that there was a greater diversity of Native American ancestral populations than people previously thought.”

Skoglund and colleagues propose that, just before heading for the Americas, ancient Siberian populations could have mixed with an Australasian "Population Y." But the "how" and "when" are confined to mystery. The genetic data, Skoglund says, simply doesn’t tell us about that.

“My speculation is that there was a population quite closely related to Australasians in Northeast Asia around the time of the peopling of the Americas,” Skoglund says. “This population could have mixed with other populations to form the ancestral population of Native Americans. But there were perhaps multiple pulses of people into the Americas, and they had slightly different proportions of this ancestry. But which of the pulses came first and which different routes they took, we just don’t know.”

“The genetics have so far suggest that, in terms of ancient migrations, there was only a single one,” Skoglund adds. “There were a few additional migrations in the northern parts of the Americas, but those were more recent events.”

Similar genomic testing conducted by UC Berkeley geneticist Rasmus Nielsen supports the notion of a single migration. But it also challenges the Beringian standstill hypothesis in the process.

“We wanted to test it by dating the divergence time – that is, the split time between populations that now live in Siberia and East Asia, and the Native Americans,” Nielsen says. “How long since they had a common population that lived in Siberia or somewhere in Asia? Using a number of new techniques and data, we could date that relatively precisely to be about 23,000 years ago.”

Given this approximation, a Beringian standstill would have been impossible.

“The first people appear in the Americas 14,000 or 15,000 years ago,” Nielsen says. “That doesn’t leave time for a Beringian standstill. They had to split off about 23,000 years ago, move all the way through Asia, and cross the land bridge into the Americas in 7,000 to 8,000 years. So clearly there was no 15,000-year Beringian standstill. There could have been a little bit of a standstill, but nothing like 15,000 years.”

Nielsen’s research offers a broader view of settlement. Migration would have occurred in a single wave, Nielsen says, before splitting into two main populations.

“We see that mostly all Native Americans are descendants from a migration wave into the Americas, maybe 20,000 years ago,” Nielsen says. “You see the first unique American culture about 13,500 years ago, which spreads through much of the Americas. Right around this time, we see that the Native American population first began splitting up. We find two major groups – what we call the southern group and the northern group.”

Nielsen says his colleagues found just two exceptions to their findings. The study doesn’t account for Inuit populations in the north because they arrived later, bringing a distinctive culture with them.

“The other little exception, which was very interesting, was that we found signs of some genetic affinity between Brazilian Native Americans and Melanesians,” Nielsen says. “They were just slightly more related than they really should have been, given previous data.”

Like Skoglund and colleagues, Nielsen’s team found Australasian ancestry in modern Native American people. This led them to investigate another hypothesis for the peopling of America – one Paleoamerican hypothesis, which suggests that the first people to come to the Americas were not from Siberia, but rather Australians and Melanesians who traveled by boat.

“We find a hint of evidence for this hypothesis in some South American populations,” Nielsen says. “We managed to extract some DNA from ancient samples of supposed Paleoamericans, who display more Australian and Melanesian-looking traits. But do these individuals actually have any genetic affinity with Australians and Melanesians? When we tested that, we found that the answer was no. They are clearly related only to modern Native Americans. We think this is evidence of a later migration, perhaps one that happened on a coastal route along the western coast about 8,000 years ago.”

According to Nielsen and Skoglund, both studies rely on the same genetic signals. But different interpretations of those signals resulted in a few contrasting conclusions.

“They saw the exact same signal, and they have even stronger evidence for that signal,” Nielsen says. “They feel, as was our first hunch too, that this may be support for a Paleoamerican hypothesis. But if so, we should be able to see evidence of it in the ancient DNA, and we don’t.”

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But interpretations aside, both studies share a common goal – to answer the basic questions about how the Americas were populated.

“This has been a really old, very controversial question with lots of different theories,” Nielsen says. “What we have shown is that, with the caveat of this little signal in the South Americas, we’re back at the most boring, most vanilla theory – one big migration that happened around 20,000 years ago. We have no support for all of these more fanciful theories.”


New Evidence Suggests Humans Arrived In The Americas Far Earlier Than Thought

(Left) A close-up view of a spirally fractured mastodon femur. (Right) A boulder discovered at the Cerutti Mastodon site in San Diego County thought to have been used by early humans as a hammerstone. Tom Démeré/San Diego Natural History Museum masquer la légende

(Left) A close-up view of a spirally fractured mastodon femur. (Right) A boulder discovered at the Cerutti Mastodon site in San Diego County thought to have been used by early humans as a hammerstone.

Tom Démeré/San Diego Natural History Museum

Researchers in Southern California say they've uncovered evidence that humans lived there 130,000 years ago.

If it's true, it would be the oldest sign of humans in the Americas ever — predating the best evidence up to now by about 115,000 years. And the claim has scientists wondering whether to believe it.

In 1992, archaeologists working a highway construction site in San Diego County found the partial skeleton of a mastodon, an elephant-like animal now extinct. Mastodon skeletons aren't so unusual, but there was other strange stuff with it.

"The remains were in association with a number of sharply broken rocks and broken bones," says Tom Deméré, a paleontologist at the San Diego Natural History Museum. He says the rocks showed clear marks of having been used as hammers and an anvil. And some of the mastodon bones as well as a tooth showed fractures characteristic of being whacked, apparently with those stones.

It looked like the work of humans. Yet there were no cut marks on the bones showing that the animal was butchered for meat. Deméré thinks these people were after something else. "The suggestion is that this site is strictly for breaking bone," Deméré says, "to produce blank material, raw material to make bone tools or to extract marrow." Marrow is a rich source of fatty calories.

Don Swanson, a paleontologist with the San Diego Natural History Museum, points at a rock fragment near a large horizontal mastodon tusk fragment. San Diego Natural History Museum/Nature masquer la légende

Don Swanson, a paleontologist with the San Diego Natural History Museum, points at a rock fragment near a large horizontal mastodon tusk fragment.

San Diego Natural History Museum/Nature

The scientists knew they'd uncovered something rare. But they didn't realize just how rare for years, until they got a reliable date on how old the bones were by using a uranium-thorium dating technology that didn't exist in the 1990s.

The bones were 130,000 years old. That's a jaw-dropping date, as other evidence shows that the earliest humans got to the Americas about 15,000 to 20,000 years ago.

"That is an order of magnitude difference. Wow," says John Shea, an archaeologist at New York's Stony Brook University who specializes in studying ancient toolmaking. "If it's correct, then there's an extraordinarily ancient dispersal to the New World that has a very different archaeological signature from anything left behind by recent humans."

Shea says it's different because Stone Age toolmakers usually leave behind stone flakes — sharp pieces broken or "knapped" from certain kinds of rock that serve as cutting implements. There were none at the California site. Another odd thing: no signs that the mastodon was butchered for the meat.

"This is weird," Shea says. "It's an outlier in terms of what archaeological sites from that time range look like everywhere else on the planet." He suggests these bones might have been broken up by natural causes — by a mudflow, perhaps, or by the trampling of animals sometime after the mastodon died.

Another skeptic is John McNabb, an archaeologist at the University of Southampton in England. His question: How did those people get to California?

Twenty thousand years ago, archaeologists agree, people fait cross over to Alaska from Siberia, perhaps more than once. Sea levels were lower then and there was a land bridge connecting the continents. In an interview with the journal Nature, which published the California research, McNabb says that land bridge wasn't there 130,000 years ago. "The sea lane in between the two continents [was] wider [then]," he says, "so that's one problem with this: How do we get humans across?"

McNabb says what's needed to really prove that this is truly an archaeological site are bones from the people who got there.

The California team counters that it has spent over 20 years examining the evidence. "I know people will be skeptical with this because it is so surprising," says team member and archaeologist Steve Holen, "and I was skeptical when I first looked at the material myself. But it's definitely an archaeological site."

Holen, with the Center for American Paleolithic Research, says these early people could have come across in boats. As for the broken bones, he says the type of fracture isn't accidental. And the way the hammerstones and bones were distributed in the ground doesn't look natural.

One question the team can't answer is who these people were. A genetic technique that uses mutations in a population's genome as a sort of "clock" says the first common ancestor of Native Americans lived about 20,000 years ago. So if there were indeed earlier settlers, it could be they made an arduous migration from Siberia, only to die out without leaving any descendants.


Bring it home for us, Craig, by telling us what you believe is ultimately the réel story of the populating of North America, and what surprised you most during your travels?

What I took away was that people came from everywhere. We think of the arrival of the first people as one group braving their way across a land bridge, when in fact it was many groups, many different languages, and technologies arriving at different times from different directions. This makes sense because that’s how we do things as humans. It’s not just one group. It is this complex story of many people, with many different stories.

For me, it was an opportunity to explore landscapes I wouldn’t normally go to, like an island off the coast of Siberia or crossing an ice field in Alaska. The most fascinating place I saw was a back woods river south of Tallahassee, Florida, where human evidence from 14,500 years ago was found. Just being in these swamps with a boat, surrounded by alligators and poison snakes, gave me a sense of coming into a landscape I didn’t know and encountering animals I wasn’t familiar with. There were many moments like this, where I felt this must have been something like how it was to be first in a place to have to figure out which direction is which, what animals you have to avoid, what plants you can eat or can’t touch. For me, this was a new beginning, a way of coming into my own continent.