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Synagogue Paradesi et rue juive, Kochi


La synagogue Paradesi et la rue juive de Kochi, au Kerala, sont deux sites importants qui reflètent l'héritage d'une communauté juive autrefois florissante en Inde.

Histoire de la synagogue Paradesi et de la rue juive

Datant de près de 2 000 ans à la destruction du Second Temple de Jérusalem en 70 après JC, la communauté juive du Kerala a connu plusieurs phases d'immigration dans la région. De nombreux Juifs sont arrivés d'Europe – en particulier d'Espagne – au XVIe siècle, entraînant des divisions entre la communauté plus établie et celle des nouveaux arrivants. Aujourd'hui, la communauté a presque cessé d'exister, la plupart des Juifs de la région ayant déménagé en Israël.

Malgré les défis auxquels cette communauté est confrontée, il existe encore de nombreux sites qui mettent en évidence l'impact de ces communautés juives indiennes. Le plus connu de ces sites est peut-être la synagogue Paradesi, qui est la plus ancienne synagogue encore en usage dans le Commonwealth – précédant même les plus anciennes synagogues actives de Grande-Bretagne.

Construit à l'origine en 1568, il a été partiellement détruit lorsque les Portugais ont envahi la région en 1662, mais restauré deux ans plus tard après que les Hollandais eurent lutté contre le contrôle des Portugais. Un bâtiment blanc apparemment modeste à l'extérieur, la synagogue Paradesi est magnifiquement décorée à l'intérieur - avec des lustres et des carreaux de céramique peints à la main à l'origine importés de Chine.

Une autre destination populaire pour ceux qui recherchent cet héritage juif est Jew Town Road, parfois appelée Jew Street. Situé à côté de la synagogue, il était autrefois le cœur de la communauté juive, bien qu'aujourd'hui, vous êtes plus susceptible de trouver une multitude de vendeurs d'antiquités. Au bout de cette rue se trouvent les vestiges de l'ancien cimetière juif.

La synagogue Paradesi et la rue des Juifs aujourd'hui

Les visiteurs sont tenus de s'habiller de façon conservatrice pour entrer, et aucune photographie n'est autorisée à l'intérieur. Vérifiez les horaires avant d'y aller car la synagogue ferme pour le déjeuner, ainsi que le vendredi après-midi et toute la journée du samedi.

Obtenir la synagogue Paradesi et la rue juive

La synagogue est située à l'est de la vieille ville de Kochi. Vous devriez pouvoir héler un tuktuk ici facilement, puis explorer la région à pied.


Synagogue Paradesi

Les Synagogue Paradesi a été construit en 1568 par Samuel Castiel, David Belila et Joseph Levi pour la communauté juive florissante de Kochi composée principalement de Juifs Malabari et les réfugiés de la persécution religieuse portugaise des Juifs localement de Cranganore et plus loin un domaine originaire d'Espagne et du Portugal. [1] C'est la plus ancienne synagogue active [2] du Commonwealth des Nations, [3] située à Kochi, Kerala, dans le sud de l'Inde. (La première synagogue en Inde a été construite au 4ème siècle à Kodungallur (Cranganore) lorsque les Juifs avaient un rôle marchand dans la région du sud de l'Inde (maintenant appelée Kerala) le long de la côte de Malabar. Lorsque la communauté a déménagé à Kochi au 14ème siècle, il y a construit une nouvelle synagogue.) C'est l'une des sept synagogues du peuple Malabar Yehudan ou Yehudan Mappila ou Juif de Cochin communauté dans le Royaume de Cochin. Paradesi est un mot utilisé dans plusieurs langues indiennes, et le sens littéral du terme est "étrangers", appliqué à la synagogue car elle a été construite par des Juifs sépharades ou lusophones, certains d'entre eux issus de familles exilées à Alep, Safed et d'autres localités asiatiques. On l'appelle aussi le Synagogue juive de Cochin ou la Synagogue Mattancherry.

La synagogue est située dans le quartier de la vieille ville de Cochin connu sous le nom de ville juive [3] et est la seule des sept synagogues de la région encore en activité. Le complexe comprend quatre bâtiments. Il a été construit à côté du temple Mattancherry Palace sur le terrain donné au Malabari Yehuden ou communauté « Yehuden Mappila » par le Raja de Kochi, Rama Varma. Le temple Mattancherry Palace et la synagogue Mattancherry partagent un mur commun.


Synagogue Paradesi

Synagogue Paradesi est la seule synagogue active à Kochi qui est un lieu de culte juif complètement différent dans l'histoire et le style. Construite en 1568 par la communauté juive de Cochin ou les Malabar Yehudans, cette synagogue fonctionnelle attire de nombreux visiteurs de différentes parties du monde. Situé près du palais Mattancherry, ce lieu touristique attire les gens en raison de son mobilier séduisant. Chaque visiteur de cette synagogue admire sa structure impressionnante décorée de séduisants lustres belges et de magnifiques carreaux chinois. Lisez cet article pour en savoir plus sur cette imposante structure juive.

Kochi - Une ville vibrante où l'ancien rencontre le contemporain

Il y a beaucoup à explorer dans la ville portuaire de Kochi, en particulier dans la région de Fort Kochi. Cette partie de la ville est célèbre pour ses rues étroites et ses vieilles maisons coloniales. C'est une partie très importante de Kochi avec une histoire très impressionnante. Autrefois une ancienne ville portuaire et une plaque tournante du commerce, cette destination de vacances accueille même des voyageurs d'Europe et de Chine. La synagogue juive est l'une des principales attractions touristiques de Fort Kochi, qui est la seule synagogue fonctionnelle du pays.

La plus ancienne synagogue juive

Dans tout le Commonwealth des Nations, la synagogue Paradesi à Kochi est la plus ancienne synagogue. Ainsi, les habitants de cette ville portuaire animée l'ajoutent à leur itinéraire en tant que lieu touristique incontournable. C'est la seule en activité parmi les sept synagogues de la région. Cette synagogue juive est connue sous le nom de synagogue Paradesi car elle était utilisée par les Juifs blancs. Paradesi est un mot utilisé par différentes langues indiennes qui signifie «étrangers». Des juifs du Moyen-Orient, des exilés européens et un mélange de juifs de Cranganore l'utilisaient comme lieu de culte.

Une structure unique

Raja Varma, alors Raja de Kochi, a offert des terres à la communauté Malabari Yehuden sur laquelle cette synagogue a été construite. Une chose intéressante à propos de ce lieu de culte est qu'il partage un mur commun avec le célèbre temple Mattancherry Palace. Visiter cette ancienne synagogue sera une expérience merveilleuse pour chaque visiteur. Les gens affluent vers la ville juive pour avoir un aperçu de la synagogue Paradesi bien conservée du XVIe siècle. Il y a un grand hall une fois que vous entrez dans cet endroit où vous pouvez voir plusieurs objets antiques. Les lampes et les lustres du hall semblent plus attrayants et attrayants lorsque la lumière les éclaire à travers la grande fenêtre ouverte.

Orné de carreaux peints à la main en saule bleu, le sol de la synagogue Paradesi semble plus impressionnant. Chaque tuile est unique et différente dans sa conception et ce sera une grande attraction de ce lieu touristique. Deux couronnes en or appartenant à la communauté juive présentées par le roi Travancore et Kochi sont également exposées dans cette synagogue. Il y a des plaques de cuivre appartenant au 4ème siècle avec des inscriptions en malayalam également affichées ici.

Comment atteindre

L'aéroport international de Cochin est l'aéroport le plus proche de la synagogue juive tandis que la gare la plus proche est Ernakulam Jn. Les voyageurs peuvent louer un taxi, un taxi, un pousse-pousse ou un bus pour rejoindre ce lieu touristique depuis la gare ou l'aéroport. Contactez Kochi Taxi si vous souhaitez visiter la synagogue Paradesi et d'autres sites touristiques populaires de Fort Kochi.


Les six derniers Juifs Paradesi de Cochin

Bien que la ville fortement hindoue soit bien connue pour ses importantes populations musulmanes et chrétiennes, sa communauté juive indigène Paradesi moins connue diminue rapidement.

Dans le petit quartier de Mattancherry, dans la ville de Cochin, dans le sud de l'Inde, des commerçants cachemiris en tenue islamique se tiennent devant des magasins arborant des banderoles portant l'inscription &ldquoShalom!&rdquo.

Bien que ce multiculturalisme puisse paraître étrange, la ville majoritairement hindoue est bien connue pour ses importantes populations musulmanes et chrétiennes. Ce qui est moins connu, c'est qu'il existe également une communauté juive indigène en déclin rapide, connue sous le nom de Juifs Paradesi (étrangers), qui peuplait autrefois le quartier de la ville juive. À son apogée dans les années 1950, il y avait un total de 250 Juifs dans la communauté florissante de la ville juive puis la plupart ont immigré en Israël nouvellement fondé. Aujourd'hui, il ne reste ici que six Juifs Paradesi, la plupart ont plus de 80 ans et un seul est en âge de procréer.

Bien que peu connus, les Juifs d'Inde ont une longue histoire dans cette partie du monde, étant d'abord arrivés en tant que descendants de commerçants de l'époque du règne du roi Salomon (environ 970 à 931 av. J.-C.) et débarquant dans l'actuelle Kodungallur, à 47 km au nord .

Entre 379 et 1000 (date contestée), le roi de la dynastie Chera de l'époque, Bhaskara Ravi Varma, a accordé un cadeau de plaques de cuivre à la tribu, donnant 72 privilèges à la communauté, y compris la liberté de pratiquer leur religion et l'exonération fiscale &ldquoas tant que le monde et la lune existent».

Au 14ème siècle, la communauté juive et le temple se sont déplacés vers le sud à Cochin en raison d'inondations plus au nord, et en 1344 ils ont construit la synagogue de Kochangadi, la première synagogue de Cochin.

En 1492, un groupe de Juifs séfarades expulsés de la péninsule ibérique est arrivé à Cochin et depuis lors, la communauté a continué à s'assimiler avec un succès incroyable. Au cours de la persécution portugaise au 16ème siècle, ils ont été protégés par le rajah hindou de Cochin, Keshava Rama Varma. La synagogue actuelle de Paradesi a été construite en 1568 sur un terrain concédé par Varma, et le quartier de la ville juive s'est construit autour d'elle.

L'acceptation absolue de la communauté a été démontrée en 1968, lorsque la synagogue a célébré son 400e anniversaire de refuge et a reçu un Mazel Tov (félicitations) par le Premier ministre indien de l'époque, Indira Gandhi.

Mais malgré la possibilité d'appeler cette terre à la maison, la communauté en déclin de Paradesi semble sur le point de disparaître.

En arrivant à Jew Town, je me suis dirigé directement vers Synagogue Lane, l'artère principale, m'attendant à trouver des rangées de boutiques et de synagogues juives animées. Mais il ne restait qu'une seule boutique Judaica authentique parmi tous les pièges à touristes : Sarah&rsquos Embroidery Shoppe. Les fenêtres du magasin aux portes de fer étaient décorées d'étoiles de David juives, tandis que les bars étaient peints en blanc et bleu en l'honneur du drapeau israélien. En tant que demi-juif pratiquant de New York qui a lu sur l'existence solitaire de ma tribu dans l'État du Kerala, dans le sud de l'Inde, mon cœur a chanté quand je suis entré et j'ai vu l'hébreu écrit sur les murs et brioche (pain rituel) couvertures à vendre.

La commerçante musulmane d'âge moyen, Thaha Ibrahim, a expliqué que Sarah Cohen, la propriétaire juive âgée, avait toujours été passionnée par la broderie, fabriquant des châles et des foulards comme passe-temps pour les mariages et les cérémonies de la communauté et a finalement ouvert sa propre boutique dans les années 1980. . Bien que Cohen fabriquait à la main toutes les mezouza et la challah se couvre, ses mains tremblent maintenant trop, forçant Ibrahim à prendre le relais. Il a également formé d'autres habitants musulmans, hindous et chrétiens aux techniques de broderie que Cohen lui a enseignées.

Je l'ai regardé montrer comment imprimer les motifs à l'encre pour les couvertures de la challah. Ibrahim a déclaré qu'il était intrigué par le judaïsme depuis son enfance, lorsque son père travaillait à côté au magasin de cartes postales. Son sourire et ses yeux trahissaient un amour profond pour Cohen et la communauté juive.

Il y a quelques années, Ibrahim et son ami Thoufeek Zakriya ont documenté l'histoire de la tribu dans une exposition et un film intitulé Les Juifs de Malabar (un ancien nom de la région). Aujourd'hui, son compatriote musulman Zakriya est l'un des rares historiens des Juifs du Kerala, soutenant volontairement un blog et la page Facebook, aussi appelés les Juifs de Malabar. Contrairement au conflit observé ailleurs entre juifs et musulmans, les deux communautés ici sont pacifiques et intégrées depuis des siècles.

Ibrahim m'a conduit dans la pièce voisine pour rencontrer Cohen, 93 ans, qui était assise à la fenêtre en train de chanter ses prières hébraïques quotidiennes d'un siddour (Livre de prière). Elle portait une robe de chambre verte à fleurs et une rose faite à la main kippa (couvre-chef traditionnel pour les hommes juifs). J'ai appris que Cohen avait l'habitude de couvrir ses cheveux de manière traditionnelle avec de la dentelle ou un châle, mais comme ses mains sont devenues trop fragiles pour les fixer à ses mèches blanches et grises, elle porte maintenant une kippa à la mémoire de son défunt mari, Jacob. .

Son collier n'était pas l'étoile juive traditionnelle ou chaï (le symbole juif de la vie), mais l'orthographe des lettres hébraïques &ldquoShaddaï&rdquo, ce qui signifie Tout-Puissant. J'ai appris plus tard d'autres caractéristiques inhabituelles de la communauté juive de Cochin, dont beaucoup sont dérivées de l'hindouisme : ils entrent pieds nus dans la synagogue, portent des vêtements de couleur spéciale pour les festivals et célèbrent Simcha Torah comme une cérémonie du feu plus semblable à Hannukah ou à la fête hindoue de Diwali. Le plus inhabituel est que les Juifs de Cochin n'ont pas de rabbins et que la communauté est entièrement dirigée par des hommes âgés.

Cohen a arrêté de chanter. &ldquoVoulez-vous apprendre ?&rdquo m'a-t-elle demandé. &ldquoI&rsquoll vous apprend.&rdquo Contrairement aux autres femmes orthodoxes de la diaspora, il n'est pas interdit aux femmes juives de Cochin de chanter dans des foules mixtes ou en public. En fait, les Juifs de Cochin ont une longue tradition de chanter des prières et des hymnes de dévotion.

Alors qu'elle commençait à chanter en judéo-malayalam, la langue traditionnelle des Juifs de Cochin, un groupe d'élèves de l'école catholique indienne locale, vêtus de saris et accompagnés d'une religieuse en costume, regardait par la fenêtre avec admiration. Quand elle a fini, je lui ai passé des chants juifs classiques sur mon téléphone, dont beaucoup n'avaient jamais été entendus auparavant. L'un que nous connaissions tous les deux était le Shema (Écoutez, oh Israël, notre Dieu est Un) de Kirtan Rabbi, un rabbin contemporain qui utilise les rythmes de prière hindous et les styles de kirtan. Le mélange culturel semblait parfaitement approprié. Elle s'est ensuite à nouveau plongée dans ses prières, et Ibrahim m'a indiqué mon prochain arrêt : le dernier lieu de culte de la tribu, la synagogue Paradesi.

Après avoir enlevé mes chaussures et payé mes cinq roupies pour entrer, j'ai été accueilli par le plus jeune membre de la petite population juive, Yael Halleguah. Elle avait l'air exotique, avec une peau pâle et une tête pleine de boucles noires serrées. A 42 ans et sans enfant, la lignée des Juifs Paradesi finira malheureusement avec elle.

J'ai également rencontré Joy KJ, un chrétien malayalee qui a été en charge du temple vieux de 400 ans pendant plus de 25 ans, sa fonction lui a été transmise par son père via son arrière-grand-père. Extrêmement protecteur du site, il m'a fièrement montré les sols carrelés importés de Chine en 1762, le tapis oriental tricoté à la main du dernier empereur d'Éthiopie et les lampes à bougie de Belgique.

Le domaine le plus familier pour moi était le bimah, ou chaire. Mais, il n'y avait pas de rabbin pour se tenir à la bimah, seulement des anciens qui dirigeaient toujours la synagogue. Il y avait une section à l'étage de la synagogue pour les femmes, avec un seul livre de prières ouvert qui semblait ne pas avoir été utilisé depuis des années.

L'endroit ressemblait à un musée vivant : en effet, les offices ne sont organisés que lorsqu'il y a un minyan (un groupe de 10 hommes devait former un service de prière), désormais possible uniquement avec l'inclusion de visiteurs masculins juifs. Ainsi, la belle synagogue est généralement vide, sauf pour les touristes qui viennent s'émerveiller de sa beauté.

Mais les plaques de cuivre sont toujours là, verrouillées en toute sécurité dans un endroit secret, tout comme le signe de la synagogue originale de Kochangadi sur le mur extérieur du temple qui indique que le temple a été construit en l'an hébreu 5105 en tant que "demeure de l'esprit de Dieu". .

Après avoir visité cette ville incroyable et été témoin de l'harmonie entre toutes les religions, il semble que : &ldquopour toutes les religions&rdquo devrait être ajouté.

Correction: Une version antérieure de cet article ne précisait pas quelle communauté juive était à risque. Bien qu'il reste un certain nombre de Juifs à Cochin, cet article se concentre sur la ville juive de Mattancherry et ses résidents juifs Paradesi restants, plutôt que sur les Juifs Malabar ou d'autres personnes vivant en dehors de la ville juive. Une fois cette clarification apportée, elle a introduit plusieurs nouvelles erreurs dans la pièce, notamment le nombre de Juifs dans la ville juive en 1950. Toutes les erreurs ont depuis été corrigées.


La synagogue Paradesi : un magnifique souvenir du commerce des épices

Intérieur de la synagogue Paradesi Crédit photo : Wouter Hagens

Se promener le long de la ville juive de Kochi (Cochin), c'est comme se promener dans les ruelles de l'antiquité. Une rue étroite bordée de maisons pittoresques de style hollandais et de petites boutiques pittoresques qui vendent des épices et des antiquités mène aux portes de la synagogue Paradesi, vieille de 446 ans. Des colonnes en laiton incurvées, une arche en teck finement sculptée, des lustres en cristal belge, des lampes à huile suspendues en argent, en laiton et en verre et des couronnes de la Torah en or massif serties de pierres précieuses, en font l'une des plus belles synagogues. Le sol est pavé de carreaux de porcelaine peints à la main, chacun avec un motif de saule pleureur différent, importé de Canton, en Chine. La synagogue possède dix peintures illustrant l'histoire des Juifs de Kochi. Les biens les plus précieux de cette synagogue juive sont deux plaques de cuivre, inscrites en écriture ancienne, contenant des détails sur les privilèges accordés aux Juifs pendant le règne du roi Bhaskara Ravi Varman (962 - 1020 après JC). Marque d'une architecture exceptionnelle et d'une histoire médiévale, elle fascine chaque jour des centaines de touristes et visiteurs.

La cour aux murs blancs du sanctuaire principal est bordée d'anciennes pierres tombales gravées en hébreu. Le complexe de la synagogue de quatre bâtiments a été construit en 1568 après JC par les Juifs sur un terrain qui leur a été offert par Kesava Rama Varma, le roi de Kochi. Reconstruite après le bombardement portugais de 1662 et restaurée en 1664, la synagogue Paradesi est la plus ancienne synagogue de l'Inde.

Une ancienne inscription sur le mur Photo Copyright Robin Klein

Au milieu du XVIIIe siècle, Ezekiel Rahabi, le principal marchand et diplomate de la Compagnie néerlandaise des Indes orientales, a encore rénové les bâtiments et ajouté une tour d'horloge de 45 pieds de haut au complexe. Il y a quelque chose d'assez unique à propos de cette tour d'horloge de style hollandais - les cadrans sur les quatre côtés sont en chiffres différents - les chiffres hébreux face à la synagogue, les chiffres romains face au palais du roi et les chiffres malayalam face au port. Un quatrième cadran avec des chiffres arabes ornait autrefois la tour. Lorsque son mécanisme d'horloge hollandais d'origine a cessé de fonctionner, il a été retiré en 1941. La synagogue partage un mur avec le temple des rois de Kochi. Et le palais Mattancheri, autrefois résidence du roi, n'est qu'à un pâté de maisons. De magnifiques symboles de tolérance et de coexistence pacifique d'autrefois !

Au fil des ans, les Juifs ont accepté et modifié bon nombre des coutumes et de la cuisine de leur pays d'accueil. Des lampes à huile colorées sont suspendues aux plafonds de la synagogue et la synagogue est entrée pieds nus. Les mariages juifs étaient arrangés par les parents des mariés, et les mariées portaient des thalis (pendentifs de mariage en or) autour du cou, conformément à la tradition hindoue locale. Les Juifs sont devenus d'éminents marchands d'épices et propriétaires d'entreprises et parlaient le malayalam, la langue locale, ainsi que l'anglais. Les nombreuses épices parfumées qu'ils commercialisaient, poivre, cardamome, cannelle, coriandre et autres, ont lentement mais sûrement été intégrées à leur cuisine traditionnelle. Le lait de coco est devenu un substitut parfait au lait chaque fois que les lois casher interdisent l'utilisation de produits laitiers. Le tamarin est devenu un agent acidifiant pratique. Curry de poulet chaud épicé et poisson cuit dans une sauce épicée épaissie avec de la noix de coco fraîche râpée sont devenus leurs spécialités.


Kochi

La synagogue Paradesi, dans un coin de la ville juive, a plus de cent ans et abrite de nombreuses antiquités rares. La synagogue, qui séduit de nombreux visiteurs, ajoute au charme pittoresque de Mattancherry.

Histoire
La synagogue juive a été construite en 1568, près de 1500 ans après le début de la connexion juive avec le Kerala. Il a été construit sur le terrain, adjacent au palais Mattancherry, donné par l'ancien roi de Cochin.

La synagogue, la plus ancienne du Commonwealth, a été construite par la communauté juive de Cochin. En 1662, il fut détruit par les Portugais puis reconstruit, deux ans plus tard, par les Hollandais.

Le nom
Le mot Paradesi signifie étranger dans de nombreuses langues indiennes. Il fait référence aux Juifs blancs - Un mélange de Juifs de Kodungalloor, du Moyen-Orient et d'Europe.

Éléments antiques, architecture et ambiance
Entrez dans la synagogue et le grand hall principal retient votre attention avec une exposition d'objets antiques rares qui ajoutent à la grandeur du lieu. La lumière tombant à travers les grandes fenêtres ouvertes rend la vue des lustres et des lampes plus agréable. Ces lustres en verre suspendus au plafond appartiennent au XIXe siècle et ont été importés de Belgique.

Le sol de la synagogue elle-même est une pièce maîtresse avec le pavage de carreaux de sol à motifs de saule bleu peints à la main. Ces carreaux de céramique ont été importés de Canton, en Chine, au XVIIIe siècle par Ezekiel Rahabi, un homme d'affaires juif renommé. Chaque carreau est différent les uns des autres dans sa conception et il ne manque jamais de capter l'admiration des visiteurs. La merveilleuse construction de la synagogue se révèle dans toutes ses caractéristiques, y compris les splendides piliers.

Une chaire avec des rampes en laiton est construite au centre de la pièce. Une galerie exclusive pour les femmes avec des colonnes dorées, une arche en teck sculpté, etc. peut être vue dans la synagogue. L'arche en teck abrite quatre rouleaux de la Torah (les cinq premiers livres de l'Ancien Testament) et ils sont recouverts d'argent et d'or. Deux couronnes d'or offertes à la communauté juive par les rois de Kochi et de Travancore y sont également conservées.

Un autre bien précieux de la synagogue sont les plaques de cuivre du IVe siècle avec des inscriptions en malayalam. Les inscriptions décrivent les privilèges accordés à la communauté par l'ancien roi Cochin. Il est écrit en écriture kannadiyezhuthu ou en écriture miroir. Un tapis oriental offert aux Juifs par le dernier empereur éthiopien, Haile Selassie est également conservé dans la synagogue.

Cérémonies
En raison du nombre décroissant de Juifs à Kochi, il est difficile de terminer un minyan - le nombre d'hommes nécessaires pour faire vivre une synagogue). Le service n'a lieu que lorsque le quorum de dix membres masculins est atteint.


La ville juive de l'Inde n'a plus qu'une poignée de Juifs. Mais les traditions et les repères juifs demeurent.

KOCHI, Inde (JTA) « Promenez-vous dans la « rue des Juifs » de cette ville côtière aujourd'hui et vous trouverez des vitrines animées du Kasmiri vendant des antiquités persanes, des châles pashmina et de l'artisanat islamique traditionnel - un contraste frappant avec le quartier. L'apogée des #8217 où chaque foyer était juif.

« Il ne reste que deux personnes à Jew Town », a déclaré Shalva Weil, chercheur principal à la Seymour Fox School of Education de l'Université hébraïque de Jérusalem et figure de proue des communautés juives d'Inde.

Autrefois une communauté dynamique d'environ 3 000 personnes à son apogée dans les années 1950, seule une poignée de Juifs âgés reste ici aujourd'hui dans une ville d'environ 677 000 habitants. Selon Weil, il n'y a plus vraiment de communauté à Kochi.

"Vous ne trouverez pas plus de cinq ou dix Juifs", a-t-elle déclaré.

Contrairement à d'autres communautés juives en déclin dans le monde, les Juifs de Kochi n'ont pas quitté leur pays en raison de persécutions ou de difficultés. C'est plutôt la création de l'État d'Israël en 1948 qui a attiré de nombreux membres de la communauté majoritairement orthodoxe à émigrer et à commencer une nouvelle vie dans la patrie juive.

Une vue d'une rue de Kochi, en Inde, qui regorge de devantures de magasins et de marchés animés. (Christabel Lobo)

Pour Essie Sassoon, un docteur en obstétrique et gynécologie à la retraite qui s'est d'abord rendu en Israël en tant que volontaire médical pendant la guerre du Yom Kippour en 1973, l'une des principales raisons de rester était la famille.

« Quand ma sœur et sa famille sont parties pour Israël, j'ai senti que je n'avais plus de relations proches en Inde. J'étais très attachée à ma sœur », a-t-elle déclaré. “Ce fut une décision très difficile parce que j'aime beaucoup l'Inde. Et j'étais très bien placé en Inde et je progressais. Mais c'est arrivé.”

Certains des plus beaux souvenirs de Sassoon tournent autour de son enfance passée à célébrer les nombreuses traditions et festivités juives en tant que juive orthodoxe de Cochini dans cette ville portuaire du sud de l'Inde.

Du son du shofar à l'intérieur de la synagogue Paradesi, aujourd'hui vieille de 452 ans, à Roch Hachana, aux célébrations annuelles de Sim'hat Torah - une activité extrêmement populaire de trois jours à la fois dans les ruelles étroites, les maisons et les synagogues de la ville juive - les vacances ont été célébrées avec enthousiasme égal par les Juifs de Kochi et leurs voisins non-juifs.

Un regard à l'intérieur de la synagogue Paradesi de 452 ans à Kochi. (Christabel Lobo)

Idéalement située entre les magnifiques backwaters labyrinthiques du Kerala et les rives verdoyantes de la côte de Malabar, Kochi - ou Cochin, comme on l'appelait jusqu'en 1996 - a longtemps été un carrefour de culture, de diversité et de commerce. En tant qu'épicentre du célèbre commerce des épices du sous-continent, la ville a attiré des commerçants de régions éloignées, y compris des membres des plus anciennes communautés juives de l'Inde.

On croyait que les premiers Juifs étaient arrivés au premier siècle avant notre ère en tant que marins sur les bateaux du roi Salomon. Ils se sont installés dans l'ancienne ville portuaire de Muziris, aujourd'hui Kodungallur, à 45 km au nord de Kochi. Dans son livre de 2019 « One Heart. Deux mondes. L'histoire des Juifs de Kochi », l'historien K.S. Mathew décrit une communauté florissante accueillie pour la première fois par le souverain hindou de l'époque, le roi Sri Parkaran Iravi.

Trois plaques de cuivre qui remontent à l'an 1000 de notre ère décrivent 72 libertés de la tribu qui sera plus tard connue sous le nom de Juifs Malabari. Ils comprenaient tout, des droits fonciers et de l'exemption d'impôts à la liberté religieuse et aux privilèges cérémoniels spéciaux, qui à l'époque n'étaient généralement accordés qu'aux dirigeants.

En 1341, la crue de la rivière Periyar a conduit les Juifs de Malabari vers le sud jusqu'à l'actuelle Kochi, où ils ont construit la synagogue de Kochangadi, le premier lieu de culte juif de la région. Au XVIe siècle, une deuxième vague d'émigrés juifs trouva refuge dans la société étonnamment accueillante du Kerala. Fuyant les inquisitions espagnole et portugaise, les Juifs séfarades, ainsi que les Juifs Mizrahi du Moyen-Orient et d'Afrique du Nord, se sont réunis pour former la deuxième communauté - les Juifs Paradesi (qui signifie étrangers en malayalam et en hindi).

La signalisation de la ville juive reste dans la ville. (Christabel Lobo)

La communauté juive s'est liée non seulement par des pratiques religieuses, mais aussi par des traditions culinaires partagées.

"Même s'il n'y a que quelques Juifs vivant encore à Kochi, jusqu'à présent, ils observent les lois de la cacherout", a déclaré Sassoon.

Dans « Spice and Kosher: Exotic Cuisine of the Cochin Jews », un livre de recettes juives de Cochini compilées par Sassoon, Kenny Salem et Bala Menon, des recettes anciennes comme les pastels de Cochini (pâtisseries croustillantes sucrées ou salées) ou le gâteau aux épices juif de Cochin — considéré par beaucoup comme la recette phare de la cuisine de la communauté - ont été modifiés au fil du temps en fonction de la disponibilité des ingrédients.

Une abondance d'épices fraîches, de lait de coco et de fécule de tapioca (à la place de la gélatine) a permis aux ménages indo-juifs d'adapter facilement leurs besoins alimentaires strictement casher, créant une cuisine unique qui est à la fois de nature juive et indienne.

En décembre 2018, la synagogue Paradesi a célébré son 450e anniversaire.

"Pratiquement toutes les personnes de cette communauté sont venues à Cochin du monde entier - j'ai été très honoré d'être le seul non-Cochini invité", se souvient Weil. « Et c'était absolument fantastique, mais c'était essentiellement une célébration de la fin de la communauté. Je veux dire que tout le monde le savait.”

En tant que nation démocratique pluraliste, l'Inde est depuis longtemps connue comme un refuge pour les communautés confrontées à l'oppression ailleurs. Les communautés juives Paradesi et Malabari ont toujours coexisté pacifiquement avec les Indiens d'autres religions sans aucune trace d'antisémitisme.

Kochi se trouve sur la mer d'Oman. (Christabel Lobo)

“Je ne me suis jamais senti discriminé en tant que juif vivant en Inde. Quand j'étudiais à l'université, ils me demandaient quand aurait lieu la fête du Nouvel An, c'est-à-dire Roch Hachana, et Yom Kippour – le jeûne – avant de fixer les dates des examens publics », se souvient chaleureusement Sassoon. "Ils n'organiseraient pas d'examens à ces dates à cause d'étudiants juifs comme moi."

Pour le Kerala en particulier, le multiculturalisme syncrétique profondément enraciné de l'État remonte à l'Antiquité, lorsque les anciens commerçants de l'Asie occidentale et de l'Inde accordaient de l'importance à la préservation de l'identité des communautés entre lesquelles ils faisaient du commerce.

La première véritable brèche dans le bilan de l'Inde en matière d'accueil de communautés fuyant la persécution est survenue l'année dernière avec l'adoption de la Citizenship Amendment Act , qui accélère la citoyenneté pour les réfugiés sikhs, hindous, bouddhistes ou jaïns des pays voisins, mais pas les musulmans, les juifs ou les athées.

La loi ne devrait pas avoir d'impact sur les quelques Juifs qui ont choisi de rester en Inde.

Ceux qui ont immigré en Israël ont droit à des cartes à vie de citoyen indien d'outre-mer, ou OCI, qui sont facilement disponibles depuis 2017, en partie grâce aux liens étroits du Premier ministre actuel Narendra Modi avec Israël.

"C'est en fait la première fois que j'en entends parler", a déclaré Sassoon lorsqu'on lui a posé des questions sur l'amendement. “J'ai personnellement une carte OCI qui n'expire pas. Je n'ai pas besoin de visa si je veux aller en Inde.


Derniers Juifs de Kochi : cette ville colorée est presque perdue pour l'histoire

S'il y a une chose que j'apprécie vraiment, c'est la découverte du mysticisme inné des lieux historiques.

Le dernier jour d'un récent voyage au Kerala – qui avait déjà englobé les plantations de cardamome de Thekaddy et les jardins de thé de Munnar – j'ai découvert une petite communauté juive à Kochi. Ils l'appelaient la «dernière ville juive». J'ai décidé de le voir pour le croire - et bientôt, je me suis retrouvé à me diriger vers la petite colonie juive pittoresque de Fort Kochi à la recherche des derniers Juifs restants de Cochin.

En chemin, j'implore mon hôte John de m'en dire plus à leur sujet. « Le premier des Juifs qui se sont installés près de Cochin peuvent retracer leur lignée à l'époque du roi Salomon. Interagissant librement avec la population locale malayali, ils ont construit de belles synagogues dans tout le Kerala », me dit-il en se frayant un chemin à travers les rues étroites mais magnifiquement entretenues de Kochi.

Je lui demande presque pourquoi mais il pointe du doigt un petit panneau indiquant que nous avons atteint notre destination.

Toute la ville juive est établie autour de la mystique synagogue Paradesi - et la petite rue qui y mène est colorée. Le mélange de bleu, de rouge et de jaune dans Jew Town, en fait, vous laisse envoûté. La synagogue Paradesi (ainsi nommée car elle a été construite par ceux d'origine européenne) est divisée en un sanctuaire extérieur et une zone de prière intérieure.

Un petit musée sur notre droite, juste à l'entrée, retrace l'histoire séculaire de la communauté juive. Il existe des peintures retraçant l'origine du roi Salomon à l'établissement de la synagogue dans la seconde moitié du XVIe siècle.

We leave our shoes outside as we enter the main prayer area – a tradition that has been imbibed from the Hindu culture. I cannot help but look on, wide-eyed, at the lights reflecting off the chandeliers of every possible colour.

Back on the street, I try to find the remnants of the community that once thrived here.

As many of the original inhabitants have migrated back to Israel, one place that has stood the test of time is Sarah’s Handicrafts. At 94, Sarah Cohen is the oldest remaining member of the community. Her shop is known for the mezuzahs and challah covers.

“Sarah used to stitch herself but now her hands simply don’t have the same dexterity anymore,” says Thaha Ibrahim, the man who has been taking care of Sarah. His son Suleiman shows us around the house and allows us to look at her black and white photographs.

Any visit to the Jewish quarters of Kochi is incomplete without a visit to Koder House. Overlooking the Arabian Sea and the Chinese fishing nets that Fort Kochi is so known for, this red brick building almost holds the torch of the Jewish tradition in the city.

Built by Samuel Koder, an 18th century Dutch entrepreneur, it is now a heritage hotel. The dining room of the hotel traces the history of the house while the rooms are built in a style reminiscent of Dutch architecture. The teak wood panelling on the floors and staircases along with the four poster beds take us back to an era when imperialism was at its peak. This six-roomed hotel pays homage to the ancient Jewish traditions and offers a meal – including a traditional Jewish pudding that surpasses quite a few expectations!

Although I had gone to this part of Fort Kochi to discover the history of Jews in India, what I found instead was a culture slowly fading away. Services at the synagogue are far and few between and are usually only held with the inclusion of Jewish tourists to make up minyan (a group of 10 men needed to form a prayer service).

When you travel to Kochi, make sure you catch a glimpse of the last Jews before they are lost in the pages of history.


Exploring the Paradesi Synagogue and the Jew Town in Mattancherry

The blue-tiled Cochin synagogue. No two are identical. The tiles from Canton, 12" x 12" approx &aposorted by Ezekiel Rabhi in the year iioo CE, covered the walls and ceiling of the little synagogue. Legends had begun stick to them. Some said that if you explored for long enough i your own story in one of the blue-and-white squares the pictures on the tiles could change, were changing generation by generation, to tell the story of the Cochin Jews. Still others were convinced that the tiles were prophecies, the keys to whose meanings had been lost with the passing years.

Scene after blue scene passed before her eyes. There were tumultuous marketplaces and crenellated fortress-palaces and fields under cultivation and thieves in jail, there were high, toothy mountains and great fish in the sea. Pleasure gardens were laid out in blue, and blue-bloody battles were grimly fought blue horsemen pranced beneath lamplit windows and blue-masked ladies swooned in arbours. O, and intrigue of courtiers and dreams of peasants and pigtailed tallymen at their abacuses and poets in their cups. On the walls floor ceiling of the little synagogue.

Salman Rushdie

These words from Salman Rushdie&aposs The Moor's Last Sigh suddenly sprang to life in my head, dancing their way into the vision of blue that we were walking on inside the Jewish Synagogue. The floor is a blue of brilliance. A blue of blue skies. The ones with puffy clouds of happiness floating merrily. The blue of soft felt blankets. The blue of freshly spilled ink dripping slowly into the blue of oblivion. It’s a strange experience when after you read about a place and have dreamt up images of it in your mind’s eye, you finally see it. It’s like you walked right into the pages of that book you never wanted to put down. The feeling that the place never existed before the writer gave life to it with his words. Like the words made the place real.

The Jewish Synagogue in Fort Kochi was always on my list of places to see after I read the enchanting descriptions of it in Rushdie’s book. So, I could barely contain my excitement all through our lovely walk to the Jew Street. The paths leading up to the synagogue transports you into another world. A tourist-targeted experience of course, with its quaint antique shops housing everything from priceless treasures and pretty baubles to nostalgia-ridden spices. But as you walk through the winding lanes, past the captivating window displays and ignore the empathetic sales pitch of every store-appointed lurer on the street and observe more closely, you will find a cultural encounter beyond the ones designed for tourists.

Antique and curio shops line the Jewish streets An ancient 100ft-long snake boat inside one of the antique stores

Amidst the sea of Kashmiri vendors selling the India experience in souvenirs, you see them. The Kochi Jews. The subtle difference in their voices and the intonations of their words. The downward slope of their sharp noses. The tell-tale signs of anthropological features different from ours. On enquiry we find out that the Jews have been a part of Kochi’s landscape for centuries now. And while the Kochi Jews are a dying tribe now, what with only nine families left behind now, their cultural flavours and legacies seem to have infused in the very air that hangs over Mattancherry.

After all, the Cochin Jews, known as the Malabar Jews, some of the oldest Jewish settlements in India, were said to have been in India since the time of King Solomon. By the 12th-13th centuries, they started building synagogues in India. A major migration was said to have happened somewhere in the 16th century, when Sephardi Jews following an expulsion from Iberia due to Catholic persecution made their way to Cochin. The Raja of Kochi, Rama Varma, not only gave them refuge, but granted the Malabari Yehuden their own land for them to trade (spices, mostly), live, laugh and love in. They spoke an interesting mix of Mayalam, Hebrew , Tamil and Malayalam — Judeo Malayalam. And they built the beautiful Jew Town with its quaint blend of cultures, the now old and colourful buildings and the a whole subculture. By the end of 16th century, the Malabari Jews were a flourishing community in Kochi, growing in numbers with the arrival of refugees from the Portuguese religious persecution of Jews from Cranganore, Spain and Portugal.

To cater to the needs of this growing congregation, they constructed their first synagogue in Cochin that was destroyed during the Jewish oppression by the Portuguese. The second one, the existing one, known as the Jewish Synagogue or Paradesi (foreigner) Synagogue was constructed under the protection of the Raja, in 1568 by Samuel Castiel, David Belila, and Joseph Levi, adjacent to the Mattancherry Palace temple. In fact, the temple and synagogue share a common compound wall.

We walked right past the tourist traps, getting our five seconds of television fame in the process. There happened to be a BCCI video team shooting the sights and sounds of Cochin for a montage to be broadcast before a cricket the match the next day. Yes, we were in it!

Being captured by the BCCI video team at Mattancherry Entrance to the Jew Town

We then arrived at the Synagogue lane, a narrow street that is lined with houses that were once occupied by the Jews. Now they are all mostly curio shops on the ground level, but a glance up, reveals windows of what would have once been happy homes bustling with activity. Windows into another world. Straight ahead at the dead end of the lane is a clock tower. Not a part of the original structure, the clock tower was built in 1761, incorporating Dutch and local influences. The three dials, painted blue, show the time in Malayalam characters, Roman numerals and Hebrew letters.

Windows of an old jewish home

An open area barred to outsiders by an iron gate with Star of David patterns The Synagogue lane

After depositing our bags at the cloak room right under the clock tower, we made our way to the entrance of the synagogue’s inviting whitewashed compound on the left wall along the street. Right opposite the entrance is a massive iron gate barring an open area on the right — once used as a playground by the Jewish children — from the general public.

The synagogue has strict timings — 10 am to 12 noon afternoon - 3 pm to 5 pm. And stricter policies against photography. We had to take off our footwear (Not a Jewish practice, but a result of local adaptation), bought our tickets from this no-nonsense woman at the counter, a certain Yaheh Hallegua, who at 40, is the youngest female Paradesi Jew in Cochin, among the few families remaining there. A series of oil paintings in the entry room of the synagogue narrate in images the history of the Jews in Kochi.

Inside the beautiful Paradesi Synagogue, Jew Town (Source: Wikipedia) 18th centuary Chinese tiles inside the synagogue (Source: Wikipedia)

Then, we walk inside. And the blue envelopes our senses. Over a thousand blue and white Chinese tiles, said to have been imported by Ezehiel Rahabi in the 1760s, with their hand painted, willow-patterns, each slightly different from the other. Some say they depict a love affair between a Mandarin's daughter and a commoner. The effect that the sea of blue tiles has on that small synagogue space is quite remarkable, really. Benches line the sides of this room adorned beautifully, housing a central podium where the Torah scrolls are routinely read and the service is conducted. When you manage to take your eyes off the arresting tiles, you will notice the glass lanterns hanging from the low ceiling. In multiple jewel colours, these lanterns share space with Belgian glass chandeliers.

Post independence, by 1950, most of the Jews migrated back to Israel and today, only a handful of families remain. In an earlier era, these streets would have been devoid of hawkers and eager tourists and would have been the heart of the community. Where the Malabar Jews met to eat, pray and love. Where Hanukkah, Passover, Yom Kippur, weddings and Bar Mitzvahs would be celebrated with much gusto and fervour. Today, the synagogue is the oldest functioning Jewish house of prayer in India, yet it is struggling to even complete the most basic religious activities for the lack of minyan (a quorum of 10 Jewish males required to perform religious rites). Today, the remaining Malabari Jews are just ancient curios, much like the antiquities in the touristy stores surrounding the area.

Curio shops at the Synagogue lane Curio shops on the Synagogue lane Water Hyacinths in an urn outside a curio store Lovell at work in the Synagogue lane

While we were strolling around, we stumbled upon the Police Museum housed in the headquarters of India’s only Tourism Police Station. It showcases police history from the era of the erstwhile kings of Travancore to today’s times when a whole department of police has been designated only to safeguard the interests of tourists. An enthusiastic cop, Ajmal, who takes great pride in his job, walked us through the exhibits, ranging from the evolution of the police uniforms to the different types of ammunition that were used, all housed in the clean and beautiful quarters of the police station. Ajmal spoke in length of his family, his desire to visit Goa and how being posted as a tourist police feels like a holiday from the everyday hardened life of a cop. We bid him goodbye and walked some more, soaking in the quaint beauty of the Mattancherry area.

The Police Museum, Fort Kochi

We continued exploring the Jewish streets and the Mattancherry area to see what other treasures and tales awaited for us. Old doors and spice stores. Stray goats and art cafes. Quaint antiques and bistros. It was quite a heady mix.

Blue door, Jew Town Playing with goats in Jew Town Another blue door in Jew Town Women at a spice store, Jew Town An artwork on display at a store in Jew Town

We stopped only to peek into the closed gates of the ancient Jewish cemetery. Or to admire a colourful wall here. An old building there.

A peek inside the Jewish cemetary in Mattancherry Admiring a colourful building in Jew Town

Strolling along Jewish streets of Mattancherry, Fort Kochi, gives you the feeling of being privy to a living museum of antiquities and historical legacies. The secrets that the stones hold, the stories that lie behind the locked doors and the faces that lived on those roads will always remain enigmas. The price paid for dying cultures and fading tribes. Of laughter lost, languages faded and lives forgotten.

Auto ride out of Jew Town


Paradesi Synagogue and Jew Street, Kochi - History

One of the tiniest and most ancient of all Jewish communities in the Diaspora is the Cochinim or the Cochin Jews in the southwestern Indian state of Kerala. They trace their history on the Malabar coast 2,000 years ago, first landing on those pristine shores as sailors in the fleets of King Solomon to purchase spices, apes, peacocks and precious metals.

Songs and oral traditions of this community give us a glimpse of their early settlements in Malabar in places like Paloor, Madai and the port of Cranganore (today's city of Kodungalloor), soon after the destruction of the Second Temple in 70 CE. They call this the 'First Diaspora'. One of the stories suggests they are descendants of Jews taken captive by Nebuchadnezzar in the 6th century BCE and came to India after being freed by Persian king Cyrus the Great.

The community is today disappearing quickly with only about 40 left in Kerala state, seven in the town of Mattancherry in Kochi and the rest spread around the city of Ernakulam and surrounding areas. There are no services or prayers although one of the most famous of the synagogues, the Paradesi in Mattancherry, is still open and functional during festival days when Israeli tourists gather or when a Chabad Rabbi visits from Mumbai. Most members of the seven Jewish congregations left en masse for Israel during the 1950 with the stragglers following them in the ensuring decades.

Toronto residents Kenny Salem, who is a Cochin Jew from Mattancherry and journalist Bala Menon have teamed together, along with Dr Essie Sassoon from Ashkelon, Israel, to record for posterity information that is currently missing from the Cochin Jewish bibliography. Their first effort has been to study the culinary history of the community. Two months ago, they published a 222-page book "Spice & Kosher - Exotic Cuisine of the Cochin Jews" with about 200 recipes and fascinating notes about the history of this unique 2,000 year-old community. There are more publications on the way on little known aspects of Cochini history, including one on their funeral rituals that will be released early next year and a biography on one of their 20 th century leaders A.B. Salem.

Recorded history shows that Jews were present in Kerala in 849 CE. Hebrew names were engraved on copper plates granted by a Kerala Hindu King Ayyan Adikal Thiruvadikal of Venad (near modern-day Kollam or old Quilon) to Syrian Christian settlers, led by one Mar Sapir Iso, who were part of a trade guild called Manigramam. The Jews signed these Tharissapalli plates as witnesses, along with others who signed in the Pahlavi and Kufic languages. The plates were given on behalf of the Chera ruler Sthanu Ravi Varman.[1]

In 1000 CE, the legendary Kerala emperor Cheraman Perumal Kulashekhara

Bhaskara Ravi Varman, from his palace at Mahodayapuram in the Cranganore area, issued two copper plates to a Jewish merchant Issappu Irrappan ( Joseph Rabban), believed to be of Yemeni descent. The plates conferred on the Jewish community 72 proprietary rights equivalent to those held by the Nairs, the then nobles of Malabar.[2] This was during the 100-year war between the Kerala Cheras and the Imperial Cholas of the Tamil kingdoms and it is believed that the Jewish community contributed men and material (especially naval forces) to help the Chera emperor in the war efforts.[3]

Replicas of these plates were presented to a delighted then-Israeli Prime Minister Shimon Peres on September 09, 1992, when he visited India6 - a heart-warming piece of evidence that there was a safe haven for Jews in this little corner of India, centuries before the dream of Israel became a reality.[4]

The original copper plates are preserved in the magnificent 460-year old Paradesi Synagogue in Cochin, the oldest functioning synagogue in the Commonwealth. (Israeli president Eizer Weizman visited the synagogue in January 1997, hailing Cochin as a "symbol of the persistence of Judaism and of aliyah . I pay tribute to India for taking care of the Jews and their places of worship . ").[5]

The copper plate inscriptions mention that several land rights and other honours were being given to the Jews in perpetuity "as long as the earth and the moon remain". Rabban was also made chief of a powerful trade guild called Anjuvannam. (Many early Western writers believed Anjuvannam to be a princely state.) Thus began the privileged existence

of the Jews in Kerala. For almost five centuries, they thrived in their major

settlement of Cranganore as traders and artisans.

By the 17th century, there were 11 congregations with their own synagogues

- three in Mattancherry (Kadavumbhagam, Thekkumbhagam and Paradesi), two in Ernakulam (Kadavumbhagam and Thekkumbhagam- yes, same names!), one each in Chennamangalam, Mala, Paloor, Muttam and Tirutur, and a splendid one in Paravur (at that time under the control of the King of Travancore). Cochin Jewish songs also tell of

a synagogue in a place called Southi (this has not yet been identified!)[6]

In his 1920 book Jews of Asia, Sidney Mendelssohn tellingly wrote: "While the Jews of Europe, from the 10th to the 16th centuries, were living under conditions, which, for a portion of the period, were stigmatized by Milman14 as the 'Iron Age of Judaism', and while persecutions drove the scattered race in turn out of England, France, Spain, Portugal, Holland and Germany, as well as other less important regions, their brethren

in the Far East, in the lands of the . potentates of India, were living a life of peace and plenty, far away from the bigots, the robber kings, the conversionists, the Inquisitors, and the Crusaders."[7] It is of interest to note here that in the late 18th century, Cochin was more important to the Jews than New York.

Walter Fischel, a scholar of Oriental Jewry, wrote: "Cochin, one of the oldest Jewish settlements on Asian soil, had a much larger Jewish community than New York and surpassedit not only numerically, but also culturally. The Cochin Jewish community in 1792 had about 2000 Jews . and 9 synagogues of considerable antiquity, while New York had only 72 Jewish families and only one synagogue."[8]

Today, there are several flourishing Cochini moshavim (settlements in Israel) - Nevatim and Shahar in the south, Aviezer, Mesilat Zion and Taoz. near Jerusalem and Kfar Yuval in the far north. (Mesilat Zion boasts signs like Rehov Cochin and Rehov Malabar - rehov means street in Hebrew - dating to the early 1950s.) Sizeable numbers of Cochinis live in Binyamina,Petah Tikva, Rishon Le Zion, Ashdod, Jerusalem and Haifa. Moshav Nevatim also boasts a beautiful Cochini synagogue. The interior is a copy of the Kadavumbhagam synagogue of Ernakulam and the Holy Ark and the Torah scrolls were all brought from various synagogues in Cochin. A Cochin Heritage Museum has been set up near the synagogue.

Dr. Essie Sassoon retired in early 2013 as Deputy Head of Department at Barzali Medical Centre in Ashkelon, Israel. Born in the erstwhile Kingdom of Cochin, she attended St. Teresa's Convent School and later Maharaja's College in Ernakulam. She graduated in medicine from the Trivandrum Medical College and specialized in obstetrics and

gynaecology in Madras (now Chennai). After a stint at Calicut (now Kozhikode) Medical College as Specialist Associate Professor, she volunteered for duty in Israel during the Yom Kippur War and worked at Telashomer Hospital in Ramat Gan, staying on in Israel after the war. Twice honoured for meritorious service, she now devotes her time to her hobbies - cooking, sports and folk dancing.

Bala Menon is a journalist/artist, interested in history and anthropology. He began his career with Le temps de l'Inde in Mumbai and then took up an assignment as Deputy Editor with Times of Oman, the national daily of the Sultanate of Oman in Muscat. He was later Deputy Night Editor at Gulf News, the largest-circulated English-language

newspaper in the Middle East, published from Dubai. He has travelled widely in the Middle East and Europe and now works in a publishing house in Toronto. He lives in the City of Brampton, in the Greater Toronto Area. He has a popular blog http://jewsofcochin.ca.

Kenny Salem, who is well-versed in Sephardic customs and lore, was born in Mattancherry (Synagogue Lane) and is scion of the illustrious Salem family of Cochin in Kerala, India. After graduating in mechanical engineering from the Government Engineering College in Thrissur (Kerala), Kenny made aliyah in 1987. In India, he was active in motor sports and participated in the Himalayan Rally and other races. Il

stayed in Israel for three years, before coming to Canada in 1990. Kenny runs an engineering and transportation business and lives in King City, north of Toronto. He attends the Bene Israel of North America congregation (Bene Israel of North America) at the Jewish Women's Council premises in Toronto.

Éditeur: Tamarind Tree Books Inc., Toronto

ISBN-13 : 978-0991915705

[1] Aiyya, V. N. Nagom, Travancore State Manual, p. 244.

[2] Menon, Sreedhara A., A Survey of Kerala History, p. 45.

[3] M.G.S. Narayanan, Cultural Symbiosis in Kerala, Kerala Historical Society, Trivandrum, p .34.

[5] From video of Weizman's visit to the Paradesi Synagogue. In possession of Bala Menon.

[6] This was documented by a delegation of Jews from Amsterdam, led by Moses Pereyra de Paiva, that visited Cochin in 1685. Pereyra wrote about this visit in his Nostesias os Judeos de Cochin in 1687. (The synagogues of Paloor, Muttam and Tirutur have disappeared - believed to have been abandoned or destroyed.)

[7] Mendelssohn, Sidney, The Jews of Asia, Chapter VIII, p. 99.

[8] Walter Fischel - From Cochin, India, to New York, pp. 265-67, cited by Katz on page 102. Harry Austrynn Wolfson Jubilee Volume. Jerusalem: American Academy for Jewish Research, pp. 255-75.

from the December 2013 Edition of the Jewish Magazine

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