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Liberté de la presse


Le premier amendement interdit au Congrès d'adopter une loi qui porterait atteinte à la liberté de la presse. Les futures décisions de la Cour suprême ont également rendu cela applicable à tous les niveaux inférieurs du gouvernement. Pendant la période où le Congrès débattait de la Déclaration des droits en 1789, Benjamin Franklin s'est dit préoccupé par l'abus possible de ces droits. Dans un article intitulé « An Account of the Supremest Court of Judicature in Pennsylvania, viz., The Court of the Press », il écrit :

En faveur de qui et pour l'émolument de qui cette Cour est établie. En faveur d'environ un citoyen sur cinq cents, qui, par l'éducation ou la pratique du gribouillage, a acquis un style tolérable quant à la grammaire et à la construction, de manière à supporter l'impression ; ou qui possède une presse et quelques types. Cette cinq centième partie des citoyens a le privilège d'accuser et d'abuser à son gré des quatre cent quatre-vingt-dix-neuf autres parties ; ou ils peuvent louer leurs stylos et faire pression sur d'autres à cette fin.

Naturellement, une presse libre exige que les rédacteurs en chef puissent se sentir personnellement en sécurité lorsqu'ils publient des opinions offensantes pour le gouvernement. En 1799, le Philadelphie Aurore était l'un des principaux journaux républicains et un critique féroce de diverses actions fédérales, y compris les actions de l'armée dans sa suppression de la rébellion de Frie. En conséquence, son rédacteur en chef, William Duane, a été attaqué par des soldats. Duane a protesté dans son journal, mais personne n'a été puni. Les lois sur les étrangers et la sédition ont été considérées par les républicains comme une attaque contre le premier amendement. Les fédéralistes ont fait valoir que la loi sur la sédition laissait intacte la liberté de la presse garantie par la common law, qui permettait d'intenter des poursuites en diffamation contre quelqu'un qui avait dit la vérité. James Madison a écrit une résolution qui a été adoptée par l'Assemblée de Virginie en janvier 1800, énonçant son interprétation de la garantie du premier amendement de la liberté de la presse, qui deviendrait la position établie de la Cour suprême :

Interdire, par conséquent, l'intention d'exciter ces sentiments défavorables contre ceux qui administrent le gouvernement, équivaut à interdire de les exciter réellement ; et en interdire l'excitation réelle équivaut à interdire les discussions ayant cette tendance et cet effet ; ce qui, encore une fois, équivaut à une protection de ceux qui administrent le gouvernement, s'ils méritent à un moment donné le mépris ou la haine du peuple, contre d'y être exposés par de libres animadversions sur leurs caractères et leur conduite. Il ne peut pas non plus y avoir de doute, si ceux qui ont la confiance du public sont protégés par les lois pénales des restrictions de la presse qui peuvent les exposer au mépris, au discrédit ou à la haine, là où ils peuvent le mériter, que, dans la proportion exacte qu'ils peuvent méritent d'être exposés, seront la certitude et la criminalité de l'intention de les exposer, et la vigilance de les poursuivre et de les punir ; ni aucun doute qu'un gouvernement ainsi retranché dans des statuts pénaux contre les effets justes et naturels d'une administration coupable échappera facilement à la responsabilité qui est essentielle à un accomplissement fidèle de son devoir.


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